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Vida antigua en el desierto del Sahara Occidental

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Arqueología del desierto del Sahara Occidental

Blima Erg - Mar de dunas en el desierto de Ténéré. Holger Reineccius

Aunque se sabe mucho de la historia antigua de las franjas orientales del gran desierto del Sahara en África, donde la civilización egipcia se levantó y floreció, hay grandes extensiones de regiones arqueológicamente inexploradas del Sahara. Con razón: el Sahara está formado por 3,5 millones de acres de montañas profundamente diseccionadas y vastos mares de dunas de arena, salinas y mesetas de piedra. En África occidental, uno de los lugares más hostiles es el desierto de Ténéré de Níger, el "Desierto dentro de un desierto", donde las temperaturas extremadamente altas --- los días de verano alcanzan los 108 grados F --- no permiten prácticamente ninguna vegetación.

Pero no siempre fue así, como indican las recientes excavaciones en el sitio de Gobero en Níger. Gobero es un sitio de cementerio, que incluye al menos 200 entierros humanos ubicados en la cima de una cresta o un conjunto de crestas, dunas de arena con una franja dura de cálculo. Estos entierros ocurrieron en dos períodos de asentamiento: 7700-6200 aC (llamada cultura Kiffian) y 5200-2500 aC (llamada cultura tenereana).

Allí, las exploraciones de un equipo dirigido por el Explorador en Residencia de National Geographic y el paleontólogo de la Universidad de Chicago Paul C. Sereno, han iluminado una pequeña parte de los últimos 10,000 años del ecosistema sahariano.

Más información

  • Sereno, Paul C. y col. Cementerios a orillas del lago 2008 en el Sahara: 5000 años de población del holoceno y cambio ambiental. Más uno 3 (8): e2995. Descarga gratuita de artículos
  • Sahara Verde National Geographic Revista Especial. Una versión en papel de esto aparecerá en el NGM para septiembre de 2008.
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Cambios antiguos en el clima del desierto del Sahara

Mapa de los cambios climáticos en el desierto del Sahara. © 2008 National Geographic Maps

Los científicos han identificado cambios en los patrones climáticos del desierto del Sahara utilizando geocronología y rastros arqueológicos de las profundidades de los lagos y el cambio climático, más recientemente por núcleos de sedimentos de alta resolución.

En el desierto de Ténéré de Níger, los científicos creen que las condiciones hiperáridas actuales son similares a las que existían al final del Pleistoceno, hace unos 16,000 años. En ese momento, las dunas de arena se acumularon en todo el Sahara. Sin embargo, hace aproximadamente 9700 años, las condiciones climáticas húmedas prevalecían en el desierto de Ténéré, y creció un gran lago en el sitio de Gobero.

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Excavaciones del Sahara Occidental en Gobero

Paul Sereno (derecha) y la arqueóloga Elena Garcea excavan entierros adyacentes en Gobero. Mike Hettwer © 2008 National Geographic

Pie de figura: El explorador en residencia de National Geographic Paul Sereno (derecha) y la arqueóloga Elena Garcea excavan entierros adyacentes en Gobero, el cementerio más grande descubierto hasta la fecha en el Sahara. Dos temporadas de excavación apoyadas por la National Geographic Society revelaron unas 200 tumbas.

El sitio de Gobero se encuentra en el borde noroeste de la cuenca del Chad en Níger, en un mar de dunas de arena que cubren la arenisca del Cretácico medio. Descubierto por paleontólogos que buscan huesos de dinosaurios, Gobero se encuentra en la parte superior de las dunas de arena con bordes calcáreos y, por lo tanto, geológicamente estables. En el momento del uso humano de las dunas en Gobero, un lago rodeaba las dunas.

Paleo-Lago Gobero

Llamado paleo-lago Gobero, este cuerpo de agua era de agua dulce, con profundidades que variaban entre 3 y 10 metros. A profundidades de 5 metros o más, las cimas de las dunas se inundaron. Pero durante dos largos períodos de tiempo, el lago Gobero y las dunas fueron un lugar bastante cómodo para vivir. Las investigaciones arqueológicas en Gobero han revelado basureros, antiguos montones de basura, que contienen almejas y huesos de grandes percas, tortugas, hipopótamos y cocodrilos, lo que nos da una idea de cómo debe haber sido la región.

La parte principal del sitio de Gobero incluye quizás hasta 200 entierros humanos fechados en dos ocupaciones. El más antiguo (7700-6200 aC) se llama Kiffian; una segunda ocupación (5200-2500 aC) se llama Tenereana. Los cazadores-recolectores-pescadores que vivían y enterraban a las personas en las dunas de arena aprovecharon las condiciones más húmedas de lo que ahora es el desierto de Ténéré.

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El cementerio más antiguo del Sahara.

Anzuelo Kiffian de Gobero. Mike Hettwer © 2008 National Geographic

Pie de figura: Probablemente solía enganchar una enorme perca del Nilo en aguas profundas hace unos 9,000 años en un "Sahara verde", un anzuelo de pescado de una pulgada de largo tallado en hueso animal es uno de los cientos de artefactos descubiertos en el sitio arqueológico de Gobero en Níger. Decenas de anzuelos y arpones encontrados en el sitio, algunos atrapados en el fondo del antiguo lecho del lago, cuentan una época en que Gobero era un exuberante terreno de pesca y caza habitado por cocodrilos, hipopótamos y pitones.

El primer uso sustantivo humano de Gobero se llama Kiffian, y representa el cementerio múltiple más antiguo del desierto del Sahara. Las fechas de radiocarbono en huesos humanos y animales y las fechas de luminiscencia óptica en cerámica proporcionaron al equipo de investigación fechas entre 7700-6200 a. C.

Entierros de Kiffian

Los entierros que pertenecen a la fase Kiffian del sitio están muy flexionados, y dada la posición de los cuerpos, cada individuo probablemente fue atado como un paquete antes del entierro. Las herramientas encontradas con estos entierros y en depósitos de basuras asociados con la fase de Kiffian incluyen microlitos, puntas de arpón de hueso y anzuelos como el ilustrado. Los tiestos de Kiffian son de plantas templadas, con una línea ondulada punteada y motivos impresos en zigzag.

Los animales representados en el basurero incluyen bagres grandes, tortugas de caparazón blando, cocodrilos, ganado vacuno y perca del Nilo. Los estudios de polen muestran que la vegetación en el momento de esta ocupación era una sabana abierta, de baja diversidad con pastos y juncias, con algunos árboles que incluyen higos y tamariscos.

La evidencia indica que los Kiffians ocasionalmente tuvieron que abandonar Gobero porque las cimas de las dunas se inundaron cuando Paleolake Gobero se elevó a 5 metros o más. Pero el sitio fue abandonado alrededor del año 6200 a. C. cuando un clima árido y seco secó el lago; y el sitio permaneció abandonado durante aproximadamente mil años.

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Ocupaciones Tenereanas en Gobero

Triple entierro en Gobero. Mike Hettwer © 2008 National Geographic

Pie de figura: Los esqueletos y artefactos del excepcional entierro triple en Gobero se conservan en este elenco exactamente como lo encontró Paul Sereno, Explorador en Residencia de la National Geographic Society. Los racimos de polen encontrados debajo de los esqueletos indican que los cuerpos habían sido colocados encima de flores, y el entierro también contenía cuatro puntas de flecha. La gente murió sin ningún signo de lesión esquelética.

La ocupación humana sustancial final de Gobero se llama ocupación Tenereana. Las condiciones húmedas volvieron a la región y el lago se volvió a llenar. Las fechas de radiocarbono y OSL indican que Gobero estuvo ocupado entre los años 5200 y 2500 a. C.

Los entierros en la ocupación tenereana son más variados que en el período de Kiffian, con algunos entierros estrechamente ligados, algunos recostados y algunos, como este entierro múltiple de una mujer y dos niños, entrelazados con otros. El análisis físico del material esquelético deja en claro que esta es una población diferente de los primeros Kiffians, aunque algunos de los artefactos son similares.

Viviendo en Tenerean Gobero

Los tenereanos de Gobero probablemente eran en parte semi-sedentarios cazadores-recolectores-pescadores, con cierta cantidad de ganado vacuno. Cerámica con impresiones estampadas, puntas de proyectil con muescas basales profundas, pulseras y colgantes de marfil de hipopótamo, y colgantes hechos de una piedra verde de grano fino se descubrieron en asociación con entierros tenereanos. Los huesos de animales encontrados incluyen hipopótamos, antílopes, tortugas de caparazón blando, cocodrilos y algunos bovinos domésticos. Los estudios de polen sugieren que Gobero era un mosaico de matorrales y pastizales, con algunos árboles tropicales.

Después del final del período Tenereano, Gobero fue abandonado, a excepción de alguna presencia transitoria de pastores nómadas; La desertificación final del Sahara había comenzado y Gobero ya no podía soportar la habitación a largo plazo.


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