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¿Cuántas estrellas podemos ver en la noche?

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Parece que el cielo nocturno tiene millones de estrellas visibles para los observadores. Eso es porque vivimos en una galaxia que tiene cientos de millones de ellas. Sin embargo, no podemos verlos a simple vista desde nuestros patios traseros. Resulta que los cielos de la Tierra tienen, como máximo, alrededor de diez mil estrellas que se pueden ver a simple vista.

Sin embargo, no todos pueden ver todas las estrellas; solo ven lo que hay encima en su propia región. La contaminación lumínica y los peligros atmosféricos reducen la cantidad de estrellas que se pueden ver aún más. Sin embargo, en promedio, lo máximo que cualquiera puede ver realmente (con muy buena vista y desde un área de visión muy oscura) es alrededor de tres mil estrellas. Las personas que viven en ciudades muy grandes todavía ven algunas estrellas, mientras que aquellos en áreas rurales alejadas de las luces pueden ver más.

Los mejores lugares para ver estrellas son los sitios de cielo oscuro, como el Parque Nacional Canyonlands o desde un barco en medio del océano o en lo alto de las montañas. La mayoría de las personas no tienen acceso a esas áreas, pero pueden alejarse de la mayoría de las luces de la ciudad saliendo al campo. O, si ver desde la ciudad es la única opción de alguien, puede elegir un lugar de observación que esté sombreado por las luces cercanas. Eso aumenta las posibilidades de ver algunas estrellas más.

Si nuestro planeta estuviera en una región de la galaxia con muchas más estrellas, es muy probable que los observadores de estrellas realmente VERÍAN decenas de miles de estrellas por la noche. Sin embargo, nuestra sección de la Vía Láctea está menos poblada que el núcleo, por ejemplo. Si nuestro planeta pudiera estar en el centro de la galaxia, o tal vez en un cúmulo globular, el cielo brillaría con la luz de las estrellas. De hecho, en un cúmulo globular, ¡podríamos nunca tener cielos oscuros! En el centro de la galaxia, podríamos estar atrapados en una nube de gas y polvo, o tal vez estar sujetos a las fuerzas del agujero negro en su corazón. Entonces, en cierto modo, mientras nuestra ubicación en las afueras de la Vía Láctea revela menos estrellas para los observadores de estrellas, es un lugar más seguro para tener un planeta con cielos oscuros.

Observación de estrellas entre las estrellas visibles

Entonces, ¿qué se puede aprender de las estrellas que los observadores PUEDEN ver? Por un lado, las personas a menudo notan que algunas estrellas aparecen blancas, mientras que otras son azuladas, anaranjadas o rojizas. La mayoría, sin embargo, parecen ser de un blanco opaco. ¿De dónde viene el color? La temperatura de la superficie de la estrella da una pista: cuanto más calientes son, más azules y blancos son. Cuanto más rojos son, más fríos son. Entonces, una estrella azul-blanca es más caliente que una estrella amarilla o naranja, por ejemplo. Las estrellas rojas suelen ser bastante frías (como las estrellas van). Sin embargo, es importante recordar que el color de una estrella no es vivo, es más probable que sea muy pálido o perlado.

Además, los materiales que forman una estrella (es decir, su composición) pueden hacer que se vea roja o azul o blanca o naranja. Las estrellas son principalmente hidrógeno, pero pueden tener otros elementos en sus atmósferas e interiores. Por ejemplo, algunas estrellas que tienen mucho carbono del elemento en sus atmósferas se ven más rojas que otras estrellas.

Averiguar el brillo de las estrellas

Entre esas tres mil estrellas, los observadores también pueden notar diferencias en sus brillos. El brillo de una estrella a menudo se conoce como su "magnitud" y esa es simplemente una forma de poner números a los diferentes brillos que vemos entre todas las estrellas.

¿Qué afecta a ese brillo? Un par de factores entran en juego. Una estrella puede verse brillante o tenue dependiendo de lo lejos que esté. Pero también puede verse brillante porque hace mucho calor. La distancia y la temperatura juegan un papel importante. Una estrella brillante y muy caliente que se encuentra muy lejos de nosotros nos parece tenue. Si estuviera más cerca, sería más brillante. Una estrella más fría e intrínsecamente oscura podría parecernos muy brillante si estuviera muy cerca.

La mayoría de los observadores de estrellas están interesados ​​en algo llamado "magnitud visual (o aparente)", que es el brillo que aparecerá a simple vista. Sirius, por ejemplo, es -1.46, lo que significa que es bastante brillante. Es, de hecho, la estrella más brillante en nuestro cielo nocturno. El Sol es de magnitud -26.74 y es LA estrella más brillante en nuestro cielo diurno. La magnitud más tenue que cualquiera puede detectar a simple vista es de alrededor de magnitud 6.

La "magnitud intrínseca" de una estrella es cuán brillante es debido a su propia temperatura, independientemente de la distancia. Los investigadores de astronomía están mucho más interesados ​​en este número, ya que da alguna pista sobre las condiciones dentro de la estrella. Pero, para los observadores de estrellas del patio trasero, esa cifra es menos importante que la magnitud visual.

Si bien nuestra visión se limita a unos pocos miles de estrellas (a simple vista), por supuesto, los observadores pueden buscar estrellas más distantes utilizando binoculares y telescopios. Con el aumento, las nuevas poblaciones de estrellas amplían la vista para los observadores que desean explorar más del cielo.

Editado y ampliado por Carolyn Collins Petersen.