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Protostars: nuevos soles en ciernes

Protostars: nuevos soles en ciernes



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El nacimiento de estrellas es un proceso que ha estado sucediendo en el universo durante más de 13 mil millones de años. Las primeras estrellas se formaron a partir de nubes gigantes de hidrógeno y crecieron hasta convertirse en estrellas supermasivas. Eventualmente explotaron como supernovas, y sembraron el universo con nuevos elementos para nuevas estrellas. Pero, antes de que cada estrella pudiera enfrentar su destino final, tuvo que pasar por un largo proceso de formación que incluyó algún tiempo como una estrella.

Los astrónomos saben mucho sobre el proceso de formación de estrellas, aunque ciertamente siempre hay más que aprender. Es por eso que estudian tantas regiones diferentes de nacimiento de estrellas como sea posible utilizando instrumentos como el telescopio espacial Hubble, el Telescopio espacial Spitzer,y observatorios terrestres equipados con instrumentos de astronomía sensibles al infrarrojo. También usan radiotelescopios para estudiar los objetos estelares jóvenes mientras se forman. Los astrónomos han logrado trazar casi cada parte del proceso desde el momento en que las nubes de gas y polvo comienzan a recorrer el camino hacia el estrellato.

De la nube de gas a Protostar

El nacimiento de estrellas comienza cuando una nube de gas y polvo comienza a contraerse. Tal vez una supernova cercana explotó y envió una onda expansiva a través de la nube, haciendo que comenzara a moverse. O tal vez una estrella paseó y su efecto gravitacional comenzó los lentos movimientos de la nube. Pase lo que pase, eventualmente partes de la nube comienzan a volverse más densas y más calientes a medida que la creciente atracción gravitacional "absorbe" más material. La región central cada vez mayor se llama núcleo denso. Algunas nubes son bastante grandes y pueden tener más de un núcleo denso, lo que hace que las estrellas nazcan en lotes.

En el núcleo, cuando hay suficiente material para tener gravedad propia y suficiente presión externa para mantener estable el área, las cosas se cocinan durante bastante tiempo. Cae más material, aumenta la temperatura y los campos magnéticos se abren paso a través del material. El núcleo denso aún no es una estrella, solo un objeto que se calienta lentamente.

A medida que más y más material es arrastrado hacia el núcleo, comienza a colapsar. Finalmente, se calienta lo suficiente como para comenzar a brillar con luz infrarroja. Todavía no es una estrella, pero se convierte en una protoestrella de baja masa. Este período dura aproximadamente un millón de años más o menos para una estrella que terminará siendo del tamaño del Sol cuando nazca.

En algún momento, se forma un disco de material alrededor de la protostar. Se llama disco circunestelar, y generalmente contiene gas, polvo y partículas de roca y hielo. Bien puede estar canalizando material hacia la estrella, pero también es el lugar de nacimiento de eventuales planetas.

Las Protostars existen durante un millón de años más o menos, reuniéndose en material y creciendo en tamaño, densidad y temperatura. Finalmente, las temperaturas y presiones crecen tanto que la fusión nuclear se enciende en el núcleo. Es entonces cuando una protostar se convierte en una estrella y deja atrás la infancia estelar. Los astrónomos también llaman a los protostars estrellas "pre-secuencia principal" porque aún no han comenzado a fusionar hidrógeno en sus núcleos. Una vez que comienzan ese proceso, la estrella infantil se convierte en una pequeña estrella ventosa, ventosa y activa, y está en camino a una vida larga y productiva.

¿Dónde encuentran los astrónomos las protosstars?

Hay muchos lugares donde nacen nuevas estrellas en nuestra galaxia. Esas regiones son donde los astrónomos van a cazar los protostars salvajes. La guardería estelar de la Nebulosa de Orión es un buen lugar para buscarlos. Es una nube molecular gigante a unos 1.500 años luz de la Tierra y ya tiene incrustadas varias estrellas recién nacidas. Sin embargo, también ha nublado pequeñas regiones en forma de huevo llamadas "discos protoplanetarios" que probablemente albergan protostars dentro de ellos. En unos pocos miles de años, esos protostars revivirán como estrellas, comerán las nubes de gas y polvo que los rodean, y brillarán en los años luz.

Los astrónomos también encuentran regiones de nacimiento de estrellas en otras galaxias. Sin duda, esas regiones, como el área de nacimiento de estrellas R136 en la Nebulosa de la Tarántula en la Gran Nube de Magallanes (una galaxia compañera de la Vía Láctea), también están salpicadas de protóstares. Incluso más lejos, los astrónomos han visto guarderías de nacimiento de estrellas en la galaxia de Andrómeda. Dondequiera que miren los astrónomos, encuentran que este proceso esencial de construcción de estrellas está ocurriendo dentro de la mayoría de las galaxias, hasta donde alcanza la vista. Mientras haya una nube de gas de hidrógeno (y tal vez algo de polvo), hay muchas oportunidades y material para construir nuevas estrellas, desde núcleos densos hasta protostars hasta soles ardientes como el nuestro.

Esta comprensión de cómo se forman las estrellas les da a los astrónomos una gran comprensión de cómo se formó nuestra propia estrella, hace unos 4.500 millones de años. Como todos los demás, comenzó como una nube de gas y polvo que se unía, se contrajo para convertirse en una estrella y luego finalmente comenzó la fusión nuclear. El resto, como dicen, ¡es historia del sistema solar!


Ver el vídeo: 0505: Protostars Astronomy (Agosto 2022).