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Napoleón se retira de Moscú

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Un mes después de que la fuerza invasora masiva de Napoleón Bonaparte entrara en un Moscú en llamas y desierto, el ejército francés hambriento se ve obligado a comenzar una apresurada retirada fuera de Rusia.

Tras el rechazo de su sistema continental por parte del zar Alejandro I, el emperador francés Napoleón I invadió Rusia con su Grande Armée el 24 de junio de 1812. El enorme ejército, con más de 500.000 soldados y personal, fue la fuerza militar europea más grande jamás reunida hasta esa fecha.

Durante los primeros meses de la invasión, Napoleón se vio obligado a enfrentarse a un ejército ruso encarnizado en perpetua retirada. Al negarse a involucrar al ejército superior de Napoleón en una confrontación a gran escala, los rusos bajo el mando del general Mikhail Kutuzov quemaron todo lo que tenían detrás mientras se retiraban cada vez más a Rusia. El 7 de septiembre se libró la indecisa Batalla de Borodino, en la que ambos bandos sufrieron terribles pérdidas. El 14 de septiembre, Napoleón llegó a Moscú con la intención de encontrar suministros, pero en cambio encontró que casi toda la población fue evacuada y el ejército ruso se retiró nuevamente. Temprano a la mañana siguiente, se produjeron incendios en la ciudad provocados por patriotas rusos y los cuarteles de invierno de la Grande Grande Armée fueron destruidos. Después de esperar un mes por una rendición que nunca llegó, Napoleón, ante el inicio del invierno ruso, se vio obligado a ordenar a su ejército hambriento que saliera de Moscú.

LEER MÁS: Por qué la invasión de Rusia por Napoleón fue el comienzo del fin

Durante la desastrosa retirada, el ejército de Napoleón sufrió el acoso continuo de un ejército ruso repentinamente agresivo y despiadado. Acechado por el hambre y las lanzas mortales de los cosacos, el ejército diezmado llegó al río Berezina a fines de noviembre, pero encontró su ruta bloqueada por los rusos. El 26 de noviembre, Napoleón se abrió paso a la fuerza en Studienka, y cuando la mayor parte de su ejército pasó el río tres días después, se vio obligado a quemar sus puentes improvisados ​​detrás de él, dejando varados a unos 10.000 rezagados en el otro lado. A partir de ahí, la retirada se convirtió en una derrota, y el 8 de diciembre Napoleón dejó lo que quedaba de su ejército para regresar a París con algunas cohortes. Seis días después, la Grande Armée finalmente escapó de Rusia, habiendo sufrido una pérdida de más de 400.000 hombres durante la desastrosa invasión.


Las victorias más brillantes de Rusia sobre Napoleón

El 19 de octubre de 1812, Napoleon & rsquos Grande Arm & eacuteeDespués de haber estado inactivo más de un mes en Moscú, dejó la ciudad incendiada y devastada en su retirada a través de las provincias occidentales del Imperio Ruso, donde podría esperar el invierno. El emperador decidió desviarse hacia Kaluga en el sur, donde planeaba apoderarse de las ricas reservas de alimentos destinadas a las tropas rusas.

Pero los franceses fueron aislados por las fuerzas rusas bajo el mando del comandante en jefe del ejército imperial, Mikhail Kutuzov. El 24 de octubre, las dos partes se enfrentaron en la pequeña ciudad de Maloyaroslavets.

Ocho veces, la infeliz ciudad cambió de manos durante la feroz lucha. Al final de la batalla, casi no quedó nada de ella. "Las calles sólo podían distinguirse por los numerosos cadáveres esparcidos por todas partes", recordó el testigo ocular Eugene Labaume. & ldquoA cada paso, nos encontramos con brazos y piernas cortados, y cabezas aplastadas por la artillería. Todo lo que quedaba de las casas era un montón de ceniza humeante debajo del cual se podían ver esqueletos rotos.

Al final, Kutuzov ordenó a sus tropas que se retiraran a las posiciones defensivas ubicadas al sur de la ciudad. Aunque Maloyaroslavets permaneció en manos francesas, los rusos habían obtenido una importante victoria estratégica. El ejército francés, desangrado, no intentó abrirse paso hasta los almacenes en dirección a Kaluga, sino que se batió en retirada por la carretera en ruinas de Smolensk, que sólo en verano había marchado triunfalmente hacia Moscú.

Victoria en Krasny

El mariscal Ney apoyando a la retaguardia durante la retirada de Moscú.

Acercándose a las fronteras occidentales del Imperio Ruso a lo largo de la carretera de Smolensk, devastado por tácticas de tierra quemada, el Grande Arm & eacutee se estaba desintegrando visiblemente. Había una catastrófica escasez de provisiones, casi todos los caballos se habían perdido y ahora se acercaba el invierno. Si eso no fuera suficientemente malo, los franceses estaban constantemente sometidos a ataques relámpago por parte de destacamentos de húsares y cosacos, y emboscadas de partisanos.

Varios ejércitos rusos permanecieron muy cerca de los franceses, esperando un momento para atacar al enemigo exhausto. Y cuando la columna de tropas francesas se sobrecargó a lo largo de la carretera de Smolensk a la localidad de Krasny, llegó ese momento.

El resultado fue una serie de batallas el 15 de noviembre y 18, durante las cuales las tropas rusas aislaron y derrotaron, uno por uno, al cuerpo del príncipe Eugenio de Beauharnais y los mariscales Louis-Nicolas d & rsquoAvout y Michel Ney. El propio Napoleón dirigió las operaciones militares cerca de Krasny, con la intención de esperar a que las tropas que iban detrás se pusieran al día. Sin embargo, cuando el emperador fue informado de la intención del enemigo de cortar sus rutas de escape, él, junto con su guardia y parte de sus tropas, atravesó las fuerzas de cobertura rusas y se dirigió al oeste hacia la ciudad de Orsha.

Como resultado de la batalla en Krasny, el otrora poderoso Grande Arm & eacutee perdió hasta 10,000 hombres muertos y heridos. Otros 26.000 fueron hechos prisioneros por los rusos. "Multitudes enteras de franceses, ante la mera aparición de nuestros pequeños destacamentos en la carretera, arrojaron inmediatamente sus armas", recordó el coronel Denis Davydov del regimiento de Akhtyr Hussar.

D & eacuteb & acirccle en la Berezina

Guías de cruce en Berezina en 1812.

Si la batalla de Krasny debilitó significativamente la Grande Arm & eacutee, luego la batalla en el río Berezina lo destruyó por completo. Hasta el día de hoy, los franceses usan la expresión c & rsquoest la B & eacuter & eacutezina (& ldquoit & rsquos Berezina & rdquo) para referirse a una destrucción total.

El 24 de noviembre, Napoleón se acercó al río Berezina en la actual Bielorrusia, donde el nuevo ejército ruso del Danubio de 24.000 efectivos al mando del almirante Pavel Chichagov los esperaba en la orilla opuesta. Napoleón tenía casi 80.000 soldados, pero solo la mitad de ellos estaban en condiciones de mantenerse erguidos y sostener un arma.

Con una finta, Napoleón logró ocultar su verdadero punto de cruce del río de Chichagov. Sin embargo, no todos sus hombres habían llegado al otro lado cuando, el 28 de noviembre, el ejército del Danubio y el ejército de 35.000 hombres del general Peter Wittgenstein, que se habían acercado desde el norte, atacaron a los franceses.

A medida que avanzaban las tropas rusas, el pánico y el caos se apoderaban del punto de cruce. Los franceses resistieron ferozmente, luchando desde temprano en la mañana hasta altas horas de la noche. "Todo estaba mezclado en la lucha desesperada", recordó Jean-Marc Bussy, soldado del 3.er Regimiento Suizo: "Ya no podíamos disparar. Luchamos solo con bayonetas y culatas de rifle. Había un montón de gente tirada en la nieve. Nuestras filas eran delgadas como el infierno. Ya no nos atrevíamos a mirar a la izquierda ni a la derecha por miedo a no ver allí a nuestros compañeros. ¡Fue una matanza por todos lados! & Rdquo

Napoleón, junto con su estado mayor, guardia y algunas tropas, logró escapar de la trampa, pero su ejército sufrió enormes pérdidas. Hasta 50.000 fueron asesinados, capturados o ahogados en las gélidas aguas del Berezina. Las pérdidas rusas se estimaron en 4 & ndash10 mil.

'Batalla de las Naciones'

La hazaña del granadero del regimiento de socorristas de Finlandia Leontiy Korennoi en la batalla de Leipzig de 1813.

La Batalla de Leipzig, también conocida como la "Batalla de las Naciones", involucró a los ejércitos de una docena de estados, con un total de medio millón de combatientes. No fue hasta la Primera Guerra Mundial, un siglo después, que el mundo vio una batalla de tal escala y derramamiento de sangre.

Las tropas rusas constituían la principal fuerza de ataque entre los ejércitos de la Sexta Coalición, representando casi la mitad de la fuerza aliada de 300.000 efectivos. El emperador francés, a su vez, tenía a su disposición alrededor de 200.000 soldados.

Durante cuatro días, se libraron feroces combates cerca de Leipzig, en Sajonia, en la Alemania actual, al comienzo de los cuales Napoleón estuvo a punto de obtener la victoria. El 16 de octubre, la caballería del mariscal Joachim Murat atravesó el centro de las fuerzas aliadas, llegando a solo 800 metros del cuartel general de los monarcas ruso, prusiano y austriaco. La situación fue salvada por la Guardia Leib Imperial Rusa, que mantuvo a raya al enemigo hasta que llegaron refuerzos.

El punto de inflexión en la batalla fue la repentina deserción de los aliados sajones de Napoleón y rsquos a la Sexta Coalición. Les siguieron las unidades de Westfalia, Wüumlrttemberg y Baden. El agujero resultante en las líneas tuvo que ser tapado con urgencia por la propia guardia del emperador.

Al final, los franceses perdieron la batalla. Durante la retirada, los zapadores se apresuraron demasiado a volar el puente sobre el río Weisse-Elster, cortando así la ruta de escape para la retaguardia francesa de 20.000 hombres. En total, Napoleón perdió hasta 80.000 soldados muertos, heridos o capturados. Las bajas de los ejércitos de la Sexta Coalición se cifran en 54.000.

La derrota de Leipzig tuvo consecuencias desastrosas para Napoleón. Perdió a su último gran aliado, Bavaria, que pasó al lado de sus oponentes. Pronto, los franceses tuvieron que retirarse del suelo alemán y holandés para centrarse en defender su tierra natal. Como escribió el barón Friedrich von M & uumlffling, coronel del Estado Mayor prusiano: & ldquoAsí, la batalla de cuatro días de las naciones en Leipzig decidió el destino del mundo & rdquo.

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Una de las peores decisiones de la historia fue la del emperador francés Napoleón Bonaparte de invadir Rusia en 1812. A comienzos de ese año, Napoleón invadió Europa como un coloso, y estaba en el apogeo de su poder. Luego invadió Rusia con unos 658.000 hombres y ndash en ese momento, el ejército más grande jamás reunido. Al final del año, Napoleón había sufrido una derrota catastrófica, había perdido a la mayoría de sus hombres y había comenzado la caída que culminaría dos años más tarde con su exilio a Santa Elena.

La debacle rusa fue el resultado no solo de una mala decisión, sino de toda una serie de malas decisiones. La primera mala decisión fue la mala elección de Napoleón & rsquos de sus subordinados. Su objetivo era doblegar al zar a su voluntad derrotando decisivamente al ejército ruso lo antes posible. Sin embargo, Napoleón nombró a su hijastro no calificado, el príncipe Eugenio, para un mando principal. Al principio de la campaña, Napoleón maniobró a los rusos hacia una situación en la que se verían obligados a dar batalla, solo para que su inexperto hijastro metiera la pata y permitiera que los rusos se retiraran.

Napoleón luego se sumergió en Rusia, persiguiendo al ejército del zar y rsquos. Los rusos se retiraron durante cientos de millas, negándose a dar batalla y quemando el campo detrás de ellos. El emperador había planeado detenerse en Smolensk, ir a los cuarteles de invierno y reanudar la campaña el año siguiente. Sin embargo, una vez en Smolensk, Napoleón cometió su segundo error al decidir continuar hacia Moscú.

Los rusos finalmente se dieron la vuelta y le ofrecieron la batalla a Napoleón en Borodino, cerca de Moscú. Napoleón ganó una dura batalla, pero en el momento decisivo, tomó su tercera mala decisión al vacilar y se abstuvo de su táctica habitual de enviar a la Guardia Imperial de élite, mantenida en reserva, para acabar con el enemigo tambaleante. Eso impidió que la victoria se volviera decisiva y permitió que los maltrechos rusos vivieran para luchar un día más.

Napoleón entró en Moscú y supuso que los rusos pedirían la paz, ahora que ocupaba su capital. Tomó su cuarta mala decisión al esperar en Moscú a los sondeos de paz rusos, mientras se acercaba el invierno. Los rusos encadenaron a Napoleón, pero no más de lo que Napoleón se encadenó a sí mismo con la ilusión de una paz negociada, mucho después de que quedó claro que los rusos no estaban interesados. Cuando aceptó que no habría paz y marchó de regreso a Smolensk, ya era demasiado tarde, y su ejército desprevenido fue capturado por el invierno durante la retirada.

Eso se vio agravado por la mala decisión final de Napoleón & rsquos, en su elección de ruta. Napoleón tuvo la opción de dos rutas y terminó tomando la que fue golpeada por fuertes tormentas invernales. La ruta que no tomó vio poca nieve ese año. La mayor parte del ejército de Napoleón y rsquos pasó hambre o murió congelado, o fue asesinado por cosacos que acosaron la retaguardia y los flancos de las columnas en retirada.

El emperador francés había entrado en Rusia con una Grande Armée sumando 685.000 soldados. Salió con solo 35.000 franceses todavía bajo su mando, y el resto estaba muerto (más de 400.000), desertó o cambió de bando. Reflexionando sobre el desastre ruso, Napoleón comentó: & ldquoDe lo sublime a lo ridículo, es solo un paso& ldquo.


Retiro de Napoleón desde Moscú desde Smolensk II

Yvon, Adolphe Marshal Ney apoyando a la retaguardia durante la retirada de Moscú Galería de arte de Manchester http://www.artuk.org/artworks/marshal-ney-supporting-the-rear-guard-during-the-retreat-from-moscow -206465

A pesar de la desmoralización general, todavía había un núcleo de hombres disciplinados en la mayoría de las unidades, y muchos regimientos encontraron refuerzos en Smolensk, en forma de escalones enviados desde depósitos en Francia, Alemania o Italia. El regimiento de Pelet, por ejemplo, se había reducido a seiscientos hombres, pero encontró a un par de cientos de hombres uniformados y armados esperándolos. El cuarto de la línea de Raymond de Fezensac se redujo a trescientos, pero se le unieron doscientos hombres nuevos. El único problema con estos hombres era que no habían pasado por el mismo proceso de temple que sus compañeros y no estaban preparados para afrontar las condiciones. El sexto Chasseurs à Cheval recibió 250 reclutas de su depósito en el norte de Italia, pero el impacto en su sistema fue tal que ninguno de ellos estaba vivo una semana después.

La pérdida de hasta 60.000 hombres y posiblemente hasta 20.000 seguidores del campo desde que abandonaron Moscú podría, teóricamente, haber sido una ventaja para Napoleón. Caulaincourt era uno de los que creían que si un par de cientos de cañones habían sido arrojados al Dnieper, junto con los carros que transportaban los trofeos desde Moscú, y todos los heridos quedaban en Smolensk con asistentes médicos y suministros, liberando a miles de caballos, el una fuerza más delgada pero más móvil de unos 40.000 hombres podría haber operado de una manera más agresiva y alimentarse más fácilmente. Culpó a Napoleón por no hacer un balance de la situación. "Nunca una retirada ha estado menos ordenada", se quejó.

Ciertamente es cierto que la falta de voluntad de Napoleón para perder la cara le impidió tomar medidas drásticas y lanzarse hacia Minsk y Vilna. Pospuso cada decisión de retroceder más hasta el último momento. "En ese largo retiro de Rusia estuvo tan inseguro e indeciso el último día como el primero", escribió Caulaincourt. Como resultado, ni siquiera el personal pudo organizar adecuadamente la marcha.

Pero el verdadero problema que viciaba cualquier intento de reorganizar la Grande Armée era que en cada parada a lo largo de la línea de retirada recogía tropas frescas, que a menudo eran más una carga que una ventaja, así como comisarios, colaboradores locales, heridos y enfermos. que habían quedado atrás en el avance, y toda la chusma que había estado infestando el área bajo ocupación francesa. Cuando la Grande Armée se retiró, empujó todo este peso muerto ante él y tuvo que marchar a través de él, perdiendo recursos y ganando caos en el proceso.

Napoleón todavía albergaba esperanzas de detener la retirada en Orsha o, en su defecto, a lo largo de la línea del río Berezina. Después de cuatro días en Smolensk, envió a los restos del cuerpo de Junot y Poniatowski por delante, y abandonó la ciudad él mismo al día siguiente, 14 de noviembre, precedido por Mortier con la Guardia Joven y seguido por la Guardia Vieja. El príncipe Eugène, Davout y Ney debían seguirlos a intervalos de un día.

El camino fue duro, a través de la nieve profunda que se volvió resbaladiza cuando se compacta con el ruido de pies y cascos. Había muchas pendientes en el camino probando a hombres y caballos, y una serie de puentes sobre pequeños barrancos que provocaban atascos. En la noche del primer día fuera de Smolensk, el coronel Boulart con parte de la artillería de la Guardia se atascó en un puente al que siguió una fuerte subida. Había el habitual atasco de personas, caballos y vehículos, todos compitiendo por la precedencia, y de vez en cuando los cosacos subían y provocaban el pánico. Los rusos ahora habían colocado armas ligeras en los trineos, lo que significaba que podían subir, disparar y alejar antes de que los franceses tuvieran tiempo de desatar el cañón y devolver el fuego. Boulart se dio cuenta de que si no tomaba una acción decisiva, su batería se desintegraría en medio del atasco. Por lo tanto, se forzó un paso para sí mismo, volcando vehículos civiles o empujándolos fuera de la carretera. Hizo que sus hombres cavaran bajo la nieve a ambos lados del camino hasta que encontraran tierra y la rociaran sobre la superficie helada del camino que subía por la pendiente, que también rompió con picos. Tardó toda la noche en hacer que su cañón cruzara el puente y subiera la pendiente. "Me caí pesadamente al menos veinte veces mientras subía y bajaba por esa pendiente, pero, sostenido como estaba por la determinación de tener éxito, no dejé que esto me obstaculizara", escribió.

Mientras Boulart luchaba con sus armas, Napoleón, que se había detenido en Korytnia para pasar la noche, llamó a Caulaincourt junto a su cama y volvió a hablar de la necesidad de que regresara a París lo antes posible. Acababa de enterarse de que Miloradovich había cortado el camino delante de él cerca de Krasny. No podía descartar la posibilidad de que lo capturaran, y su encuentro cercano con los cosacos fuera de Maloyaroslavets lo había puesto nervioso. Con el fin de armarse contra la captura, le pidió al Dr. Yvan que le preparara una dosis de veneno, que de ahora en adelante usó en una pequeña bolsita de seda negra alrededor de su cuello.

A la mañana siguiente, el 15 de noviembre, Napoleón se abrió camino hasta Krasny, donde se detuvo para permitir que los que estaban detrás de él lo alcanzaran. Pero Miloradovich había cerrado el camino una vez más detrás de él, y cuando los italianos del príncipe Eugenio, que ahora no eran mucho más de cuatro mil hombres, llegaron marchando por él la tarde siguiente, a su vez se encontraron aislados. Unas filas masivas de infantería rusa apoyadas por cañones bloquearon el camino frente a ellos, mientras que la caballería y los cosacos revoloteaban en sus flancos. Miloradovich envió a un oficial bajo una bandera blanca para informar al príncipe Eugène que tenía 20.000 hombres y que Kutuzov estaba cerca con el resto del ejército ruso. "Vuelve rápidamente de donde viniste y dile al que te envió que si tiene 20.000 hombres, ¡somos 80.000!", Fue la respuesta. El príncipe Eugenio soltó las diez armas que le quedaban, formó su cuerpo en una densa columna y siguió adelante.

Los rusos, que vieron cuán pocos eran, los convocaron una vez más a la rendición. Cuando esto fue rechazado, abrieron fuego y se produjo una lucha feroz y sangrienta. "Luchamos hasta el anochecer sin ceder terreno", recordó un oficial francés, "pero cayó justo a tiempo una hora más de luz del día y probablemente nos hubiéramos vencido". Sin embargo, los rusos todavía estaban entre ellos y Krasny, y fácilmente aplastarían ellos al día siguiente. Dadas las circunstancias, el príncipe Eugène no veía otra salida que aceptar el plan de un coronel polaco adjunto a su estado mayor. Cuando cayó la noche, formó a los hombres que le quedaban en una fila compacta y, dejando atrás todos los impedimentos innecesarios, se salió de la carretera, se internó en el bosque y atravesó el campo rodeando el lado del ejército ruso. Cuando los centinelas rusos lo desafiaron, el coronel polaco que marchaba a la cabeza de la columna respondió descaradamente en ruso que estaban en una misión secreta especial por orden de Su Alteza Serena, el mariscal de campo, el príncipe Kutuzov. Increíblemente, la estratagema funcionó, y en las primeras horas, justo cuando Miloradovich se estaba preparando para acabar con ella, el 4.º Cuerpo marchó hacia Krasny a sus espaldas.

Napoleón se sintió aliviado al ver a su hijastro, pero ahora se encontraba en una especie de dilema. Debería esperar a Davout y Ney, en caso de que ellos también tuvieran dificultades para atravesar la barricada de Miloradovich, pero él mismo corría el peligro de quedarse varado, ya que Kutuzov había aparecido un par de millas al sur de Krasny y podía cortar fácilmente. el camino entre él y Orsha. Para ganar tiempo, decidió tomar el campo él mismo al frente de su Guardia.

Caminando frente a sus granaderos, Napoleón los condujo fuera de Krasny hacia la carretera de Smolensk y luego los giró para enfrentarse a las tropas rusas que se habían concentrado en una larga formación al sur de la carretera. "Avanzando con paso firme, como en el día de un gran desfile, se colocó en medio del campo de batalla, frente a las baterías enemigas", en palabras del sargento Bourgogne. Lo superaron enormemente en número, pero su porte, que se mantuvo tranquilo bajo el fuego mientras los proyectiles rusos golpeaban a los hombres a su alrededor, parece haber impresionado no solo a sus propios hombres, sino también al enemigo. Miloradovich se apartó de la carretera y la dejó abierta para que Davout la atravesara. Y Kutuzov resistió las súplicas de Toll, Konovnitsin, Bennigsen y Wilson, quienes pudieron ver que los rusos estaban en posición de rodear a Napoleón y abrumarlo con el peso de los números, poniendo fin a la guerra en ese momento.

Napoleón se alarmó al descubrir que Davout se había apresurado hacia el oeste sin esperar a Ney, que todavía estaba algo atrás. Pero él mismo no podía permitirse el lujo de esperar más, ya que Kutuzov ya había girado el ala y había amenazado con su línea de retirada hacia Orsha. Dejó a Mortier y a la Guardia Joven para retener a Krasny y cubrir la retirada de Davout, y él mismo atravesó la ciudad y salió a la carretera de Orsha, a la cabeza de la Guardia Vieja.

No pasó mucho tiempo antes de que se topara con una horda de civiles y desertores que se habían adelantado y, al encontrar la carretera cortada por los rusos, regresó presa del pánico. Napoleón los estabilizó, pero no antes de que hubieran causado el caos en las filas y entre los carros que seguían al personal, con el resultado de que algunos se salieron de la carretera y se hundieron en la nieve profunda que cubría el terreno pantanoso a ambos lados.

Cuando los franceses reanudaron su marcha, quedaron atrapados en un mortífero fuego de enfilado de los cañones rusos. El último miembro de la caballería de Latour-Maubourg luchó por mantener a raya a los cosacos y la caballería rusa, mientras la densa columna de hombres y vehículos avanzaba por la abarrotada carretera. El coronel Boulart, que se las había arreglado para conservar todas sus armas hasta el momento, también tuvo un trabajo terrible para que pasaran por aquí. Los civiles y los hombres que habían abandonado las filas se interponían en el camino y sus vehículos que derrapaban obstruían el camino. Boulart despejó un poco de terreno al costado de la carretera y, uno por uno, condujo a sus equipos de armas por el atasco. Pero el caos aumentó cuando la artillería rusa ahora estaba bombardeando el cuello de botella, y cuando regresó por su último arma, le resultó imposible moverla entre los proyectiles que explotaban, por lo que se disparó y la abandonó. Mientras luchaba por liberarse de la masa de civiles con su último equipo, vio un espectáculo desgarrador. 'Una señorita, una fugitiva de Moscú, bien vestida y de aspecto llamativo, había logrado liberarse del combate y avanzaba con gran dificultad en el burro que montaba, cuando llegó una bala de cañón y rompió la mandíbula del pobre animal. ,' el escribio. "No puedo expresar el sentimiento de pena que me llevé cuando dejé a esa infortunada mujer, que en algún momento se convertiría en presa y posiblemente en víctima de los cosacos".

En un esfuerzo por hacer retroceder los cañones rusos, la infantería realizó una serie de agotadores ataques de bayoneta a través de la nieve profunda, en la que murieron cientos de personas. Los granaderos holandeses del coronel Tyndal, a quienes Napoleón solía llamar "la gloria de Holanda", perdieron 464 hombres de quinientos. La Guardia Joven fue prácticamente sacrificada en el proceso de cubrir la retirada. Los rusos se mantuvieron alejados del tiro de mosquete y simplemente los bombardearon, pero en palabras del general Roguet, "mataron sin vencer ... durante tres horas estas tropas recibieron la muerte sin hacer el menor movimiento para evitarlo y sin poder devolverlo".

Afortunadamente para los franceses, Kutuzov se negó a reforzar las tropas que bloqueaban la carretera una vez que se enteró de que era el propio Napoleón quien marchaba por ella. Muchos en el lado ruso sintieron una profunda renuencia a enfrentarse a él y prefirieron quedarse pasmados. "Como en los días anteriores, el Emperador marchó a la cabeza de sus Granaderos", recordó uno de los pocos jinetes que quedaban en su escolta. `` Los proyectiles que volaban estallaban a su alrededor sin que él pareciera darse cuenta ''. Pero este heroico día terminó con una nota menos solemne cuando llegaron a Ladi a última hora de la tarde. El acceso a la ciudad fue por una empinada pendiente helada. Era absolutamente imposible caminar hacia abajo, por lo que Napoleón, sus mariscales y su vieja guardia no tuvieron más opción que deslizarse hacia abajo.

El Emperador adoptó un tono más serio al día siguiente en Dubrovna, donde reunió a su Guardia y se dirigió a las densas filas de pieles de oso. 'Granaderos de mi Guardia', tronó, 'están presenciando la desintegración del ejército a través de una deplorable inevitabilidad, la mayoría de los soldados han desechado sus armas. Si imita este ejemplo desastroso, se perderá toda esperanza. Se te ha confiado la salvación del ejército y sé que justificarás la buena opinión que tengo de ti. Los oficiales no solo deben mantener una estricta disciplina, sino que los soldados también deben vigilar y castigar ellos mismos a los que dejarían las filas. '' Los granaderos respondieron levantando sus pieles de oso con sus bayonetas y vitoreando.

Mortier pronunció un discurso similar al que quedaba de la Guardia Joven, que respondió con gritos de '¡Vive l'Empereur!' Un poco más atrás en el orden de marcha, el general Gérard aplicó métodos más sumarios cuando un granadero del 12 de la Línea abandonó las filas anunciando que no volvería a pelear. Se acercó al hombre, sacó la pistola de la funda de la silla y, amartillándola, anunció que se volaría los sesos si no regresaba a su lugar de inmediato. Cuando el soldado se negó a obedecer, el general le disparó. Luego pronunció un discurso, diciendo a los hombres que no eran tropas de guarnición, sino soldados del gran Napoleón, y que, en consecuencia, se esperaba mucho de ellos. Respondieron con gritos de '¡Vive l'Empereur! ¡Vive le Général Gérard! "

Más tarde, ese mismo día, 19 de noviembre, Napoleón llegó a Orsha, donde esperaba poder reunir los restos de su ejército. La ciudad estaba razonablemente bien provista de provisiones y armas. «Unos días de descanso y buena comida, y sobre todo algunos caballos y artillería pronto nos arreglarán», le había escrito a Maret desde Dubrovna el día anterior. Emitió una proclama dando puntos de reunión para cada cuerpo, advirtiendo que cualquier soldado que se encontrara en posesión de un caballo se lo llevaría para el uso de la artillería, que cualquier exceso de equipaje sería quemado y que los soldados que hubieran abandonado sus unidades ser castigado. Él mismo tomó posición en el puente sobre el Dnieper que conduce a la ciudad, ordenó que se quemaran los vehículos privados sobrantes y que los soldados no autorizados abandonaran sus monturas. Luego colocó gendarmes allí para continuar en su lugar y dirigir a los hombres entrantes a sus respectivos cuerpos e informarles que serían alimentados solo si se reunían con los colores.

Ver a los hombres entrar en la ciudad solo puede haber aumentado la ansiedad de Napoleón por Ney, que parecía irremediablemente perdido. Esa noche paseó por la habitación que había ocupado en el antiguo convento de los jesuitas, maldiciendo a Davout por no haber esperado a Ney y declarando que daría cada uno de los trescientos millones de francos que tenía en las bóvedas de las Tullerías para recuperar al mariscal. . Su ansiedad fue compartida por todo el ejército, que tenía en alta estima al valiente y directo Ney. "Su reincorporación al ejército desde más allá de Krasny parecía imposible, pero si había un hombre que podía lograr lo imposible, todos estaban de acuerdo, era Ney", registró Caulaincourt. "Se desplegaron mapas, todo el mundo los examinó detenidamente, señalando la ruta por la que tendría que marchar si el coraje por sí solo no pudiera abrir el camino".

Ney había sido el último en salir de Smolensk, en medio de escenas desgarradoras, la mañana del 17 de noviembre. Napoleón le había ordenado volar las fortificaciones de la ciudad, y su desafortunado ayudante de campo Auguste Breton se encargó de preparar los cargos y luego visitar los hospitales para informar a los internos que los franceses se iban. "Ya los pabellones, los pasillos y las escaleras estaban llenos de muertos y moribundos", registró. "Fue un espectáculo de horror cuyo solo recuerdo me hace estremecer". El Dr. Larrey había colocado grandes carteles en tres idiomas pidiendo que los heridos fueran tratados con compasión, pero ni él ni ellos se hacían ilusiones. Muchos de ellos se arrastraron hacia la carretera, suplicando en nombre de la humanidad que los llevaran, aterrorizados ante la perspectiva de quedar a merced de los cosacos.

El cuerpo de Ney contaba ahora con unos seis mil hombres en armas, y lo seguían al menos el doble de rezagados y civiles. Marchó por un camino sembrado con los habituales rastros de retirada, pero más allá de Korytnia a la mañana siguiente se encontró cruzando lo que era evidentemente el escenario de una batalla reciente. Y esa tarde, 18 de noviembre, él mismo se encontró cara a cara con Miloradovich, quien, al no haber podido capturar al príncipe Eugène y luego a Davout, estaba decidido a no perder su tercera oportunidad.

Envió a un oficial con bandera de tregua pidiendo a Ney que se rindiera, a lo que este último respondió que un mariscal de Francia nunca se rindió. Ney luego reunió sus fuerzas, abrió con los seis cañones que le quedaban y lanzó un audaz asalto frontal contra las posiciones rusas. Se llevó a cabo con tal ímpetu que casi logró invadir los cañones rusos que bloqueaban el camino, pero las filas francesas fueron atacadas con disparos de bote y una contracarga de la caballería y la infantería rusas los hizo retroceder. Para no desanimarse, Ney montó un segundo ataque y sus columnas avanzaron con notable determinación bajo una lluvia de disparos de cartucho. Fue "un combate de gigantes" en palabras del general Wilson. "Cayeron filas enteras, solo para ser reemplazadas por las siguientes que vendrían a morir en el mismo lugar", según un oficial ruso. "Bravo, bravo, Messieurs les Français", exclamó Miloradovich a un oficial capturado. “Acaba de atacar, con asombroso vigor, un cuerpo entero con un puñado de hombres. Es imposible mostrar mayor valentía ".

Pero en poco tiempo, los franceses fueron derrotados una vez más. El coronel Pelet, que estaba en la primera fila con su 48º de la Línea, fue herido tres veces y vio a su regimiento diezmado. The neighbouring 18th of the Line was reduced from six hundred men to five or six officers and twenty-five or thirty men, and lost its eagle in the attack. Fezensac’s 4th lost two-thirds of its effectives. Woldemar von Löwenstern, who had been watching the proceedings from the Russian positions, galloped back to Kutuzov’s headquarters and announced that Ney would be their prisoner that night.

But this forty-three-year-old son of a barrel-maker from Lorraine was not so easily accounted for. Touchy and headstrong, Ney was furious when he realised that he had been left to fend for himself by Napoleon. ‘That b—has abandoned us he sacrificed us in order to save himself what can we do? What will become of us? Everything is f—ked!’ he ranted. But it would take more than that to shake his loyalty to Napoleon. And if he was not the most intelligent of Napoleon’s marshals, he was resourceful and certainly one of the bravest. After some discussion with his generals, he decided to try to give the Russians the slip by crossing the Dnieper, which flowed more or less parallel with the road some distance away, and then making for Orsha along its other bank, thus bypassing Miloradovich and putting the river between himself and the Russians.

While he made a show of settling down for the night, Ney sent a Polish officer to reconnoitre the banks of the Dnieper in search of a place to cross. A place was found, and that night, after having carefully stoked up enough bivouac fires to give the impression that the whole corps was camping there, Ney led the remainder of his force – not much more than a couple of thousand men – off the Smolensk – Orsha road and into the woods to the north of it. It was an exhausting and difficult march, particularly as he was still dragging his last few guns and as many supply wagons as he could through the deep snow. ‘None of us knew what would become of us,’ recalled Raymond de Fezensac. ‘But the presence of Marshal Ney was enough to reassure us. Without knowing what he intended to do or what he was capable of doing, we knew that he would do something. His self-confidence was on a par with his courage. The greater the danger, the stronger his determination, and once he had made his decision he never doubted its successful outcome. Thus it was that at such a moment his face betrayed neither indecision nor anxiety all eyes were upon him, but nobody dared to question him.’

They soon got lost and disoriented, but Ney spotted a gully which he assumed to be the bed of a stream. Digging through the snow they found ice, and when they broke that they saw from the direction of flow which way they must follow it. They eventually came to the Dnieper, which was covered with a coating of ice thick enough to take the weight of men and horses spaced out, but not to support large groups or cannon drawn by teams of horses.

The men began to cross, leaving spaces between each other, prodding the ice in front with their musket butts as it groaned ominously. ‘We slithered carefully one behind the other, fearful of being engulfed by the ice, which made cracking sounds at every step we took we were moving between life and death,’ in the words of General Freytag. As they reached the other bank, they came up against a steep and slippery incline. Freytag floundered helplessly until Ney himself saw him and, cutting a sapling with his sabre, stretched out a helping limb and pulled him up.

Some mounted men and then a few light wagons did get across, encouraging others to try but weakening the ice in the process. More wagons ventured onto it, including some carrying wounded men, but these foundered through the ice with sickening cracks. ‘All around one could see unfortunate men who had fallen through the ice with their horses, and were up to their shoulders in the water, begging their comrades for assistance which these could not lend without exposing themselves to sharing their unhappy fate,’ recalled Freytag ‘their cries and their moans tore at our hearts, which were already strongly affected by our own peril.’

All of the guns and some three hundred men were left behind on the south bank, but Ney had got over with the rest and soon found an unravaged village, well stocked with food, in which they settled down to rest. The following day they set off across country in a westerly direction. It was not long before Platov, who had been following the French retreat along the north bank of the river, located them and began to close in. Ney led his men into a wood, where they formed a kind of fortress into which the cossacks dared not venture. Platov could do no more than shell them with his light field-pieces mounted on sleigh runners, but this produced little effect.

At nightfall, Ney moved off again. They trudged through knee-deep snow, stalked by cossacks who sometimes got a clear enough field of fire to shell them. ‘A sergeant fell beside me, his leg shattered by a carbine shot,’ wrote Fezensac. ‘“I’m a lost man, take my knapsack, you might find it useful,” he cried. Someone took his knapsack and we moved off in silence.’ Even the bravest began to talk of giving up, but Ney kept them going. ‘Those who get through this will show they have their b—s hung by steel wire!’ he announced at one stage.

Unsure of his bearings, Ney sent a Polish officer ahead. The man eventually stumbled on pickets of Prince Eugène’s corps outside Orsha, and as soon as he was informed of Ney’s approach, Prince Eugène himself sallied forth to meet him. Eventually, Ney’s force, now not much more than a thousand men in the final stages of exhaustion as they stumbled through the night, heard the welcome shout of ‘Qui vive?’, to which they roared back: ‘France!’ Moments later Ney and Prince Eugène fell into each other’s arms, and their men embraced each other with joy and relief.


1812 Russian Campaign — Battle of Vyazma

Napoleon started his retreat from Moscow on October 19th, 1812, as winter set in. He knew that there was no way to maintain his 110,000-man Grande Armée outside Moscow through the brutal Russian winter.

Napoleon intended to head for Smolensk, but the road to the coast was plagued with Cossack raiders and partisan fighters, who regularly stole the food from the French supply trains and captured French troops.

This meant that the French had to retreat back along the road toward Moscow through territory already ravaged by the Grande Armée, leading to starvation for the French troops.

By the time the army reached Vyazma, the number of men had fallen to 55,000, and the troops were spread along the road for around 100 kilometers. The rear guard was harassed by attacks from Cossack troops. Napoleon grew dissatisfied with the rearguard leaders and ordered General Ney, with his III Corps, to stop in Vyazma and allow the old rearguard of I, IV, and V Corps to pass him.

The retreat of Napoleon from Russia, 3 November 1812.

On the evening of the 2nd November 1918, General Mikhail Miloradovich, with his Cossack and Army generals, noticed that the French army’s IV and V Corps had outpaced the I Corps. Recognizing the opportunity to destroy the French I Corps, led by General Louis-Nicolas Davout, he ordered an attack for the following morning. The ensuing battle was one of the entire campaign’s bloodiest and consisted of infantry, cavalry, and artillery bombardment.

The action resulted in much of the town of Vyazma being destroyed by fire. By 8:00 p.m., General Ney fought his way out of the town and retreated during the night toward the rest of the French column.

During this battle, French losses amounted to between 6,000 and 8,000 men killed or seriously injured, and 4,000 men lost as prisoners to the Russians.

The Russian attack’s intensity disorganized many of the French units, which became easy targets for the Cossack cavalry, who hunted them down in the following days, resulting in more casualties for the French.


Napoleon's Retreat from Moscow

The story of Napoleon's advance to and retreat from Moscow, is one of the most pathetic in human history. Full of spirit, the Grand Army had started, but already difficulties were beginning. It took three days to cross the Niemen, by means of pontoon bridges thrown across but they reached the far side unmolested, and pursued their way over the sandy wastes. The solitude of the way, the sultry heat of a Russian midsummer, and drenching thunderstorms depressed the spirits of the army. By the time they reached Vilna—some seventy miles on󈟚,000 horses had perished, 30,000 stragglers had deserted, and there were 25,000 sick men, and the transports as yet ever so far behind.

It was not till July 16, that an advance was possible, and the Grand Army could once more march on its way to Moscow. Fever and disease now played their part, and food ran short. No human genius could have achieved the stupendous task, Napoleon had now undertaken. So fearful was the prospect, that Napoleon seriously thought of putting off the invasion till the spring. But the temptation of conquest was strong upon him, and once more the great host moved forward to Smolensko. The Russians moved out of each city as the French advanced.

At last, on September 7, the two armies met some seventy miles from Moscow, and a tremendous battle was fought at Borodino. Both sides claimed the victory, which neither had won, though 40,000 French and 30,000 Russians lay wounded or dead on the battlefield.

The Grand Army, now so reduced in size, reached Moscow a week later. There lay the famous city at last at the foot of the hill, with its gardens, its churches, its river, its steeples crowned with golden balls, all flashing and blazing in the bright morning sunlight of that autumn day.

"Moscow! Moscow!" cried the delighted soldiers.

"Yes, here at last is the famous city," said Napoleon, reining in his horse.

The conqueror entered his new capital, expecting to be met with the keys of the city and the submission of Alexander. What was his surprise, then, to find the city empty and deserted! The houses were closed, the streets were bare. To add to this disappointment, flames were soon seen bursting forth from various quarters. The Russians had set their capital on fire!

For three days and nights the fire raged furiously, till from the very Kremlin or citadel, where Napoleon was staying, flames issued forth. A great part of the wonderful city was destroyed, and the question of food-supply again faced Napoleon. The Russians had swept the district bare.

Still Napoleon hoped to bring Alexander to terms, but the Tsar's proclamation to his people showed, that he understood the peril of the French in Moscow: "The enemy is in deserted Moscow, without means of existence. He has the wreck of his army in Moscow. He is in the heart of Russia, without a single Russian at his feet, while our forces are increasing round him. To escape famine, he must pass through the close ranks of our brave soldiers."

Still Napoleon lingered on. September passed, October had begun. The idea of spending a winter in the blackened city, with only salted horse-flesh to eat, was intolerable, and at last the order to retreat was given.

It was the 18th of October, just a month after their entry into the capital, that the French army once more filed through the gates. There were about 100,000 fighting men now, with a number of sick. Besides these, were a number of followers, stragglers, prisoners, baggage-bearers,—men of all nations, speaking all languages,—one idea of escaping the terrors of a Russian winter hurrying them onwards. So far the weather was fine. A few days after their start, a Russian army blocked their way. A battle was fought, and the Grand Army was further reduced to 65,000 men. On they hastened. They could rest and get food at Smolensko, if only they could reach it, before the snow began. On November 6, winter suddenly came upon them. The clear blue sky disappeared, the sun was seen no more, bitter blasts of wind cut through them and then came thick flakes of snow, darkening the whole air. Through whirlwinds of snow and sleet, the troops forced their dreary way. Their clothes froze on them, icicles hung from their beards. Those who sank down from very weariness, rose no more. All order was at an end. Muskets fell from the frozen hands that carried them. Before, above, around them, was nothing but snow. Now and again they tried to light fires to thaw their clothes and cook their wretched meal of horse-flesh.

"Smolensko, Smolensko," they murmured to one another.

It was November 14, before they reached this longed-for goal and literally fought for food. Two-thirds of the army had perished in twenty-five days, and much was yet before them. They must push on quickly,—push on through bands of attacking Russians all the way. The firmness of Napoleon never left him. In the midst of the wildest swamp, in snowstorms and darkness, by night and day, he never lost sight of the fact, that this handful of hungry, frost-bitten men was the Grand Army of France, and that he, their leader, was the conqueror of Europe. They were now within three days march of the river Beresina, which had to be crossed, when news arrived, that the Russians had broken down the bridge. The Emperor struck the ground with his stick, and, raising his eyes to heaven, cried, "Is it written there that henceforth every step shall be a fault?"

The situation was indeed desperate. They must march on and cross the river under fire, and across bridges of their own making. In the midst of their sufferings, they never doubted their Emperor. His genius had always triumphed he would lead them to victory yet. On they dragged—on towards the fatal Beresina. It was November 25, and late that evening, the first pile was driven into the muddy bank of the river for the bridge. All night they worked, up to their necks in water, struggling with pieces of ice carried down by the stream. The lights from the Russian fires gleamed from the opposite side. One after another his generals tried to persuade Napoleon to escape, but he refused to desert his army in the face of so great danger.

All went well for a time. Napoleon and some 2000 soldiers were across, and the bridge was heavily weighted with masses of struggling men, when with a thundering crash and a cry of horror the bridge broke in the middle. The Russians now rushed to the attack, and terrible indeed was the onslaught. Thousands were drowned, thousands were killed. The scene was terrible. On November 29, Napoleon and the remains of the Grand Army pushed on towards Vilna, where they arrived after a fearful march through ice and snow. Here at last the Emperor left them, to push on to Paris as fast as he might.

Then, and not till then, the Grand Army lost heart. The weather grew worse the very birds froze in the air and dropped dead at their feet. On they tramped, with their eyes cast down. To stop meant certain death. The only sound in the stillness, was the dull tread of their own feet in the snow and the feeble groans of the dying. Their only food was boiled horse-flesh, together with a little rye meal, kneaded into muffins with snow-water, and seasoned with the powder of their cartridges.

Out of the 600,000 men who had so proudly crossed the river Niemen seven months before, for the conquest of Russia, only 20,000 staggered across the frozen river. The rest of that mighty host "lay at rest under Nature's winding-sheet of snow."

Just a week before Christmas, Napoleon reached the Tuileries.

"All had gone well," he said. "Moscow was in his power but the cold of the winter had caused a general calamity, by reason of which the army had sustained very great losses."


Michael Sandberg's Data Visualization Blog

Retreat!

Since Minard’s map is in French, I have provided an English language version for us to use as we discuss the flow of Napoleon’s retreat in detail. [10]

Retreat from Moscow, October 18, 1812 [11]

The French cavalry, commanded by Marshal Joachim Murat, and Marshal Josef Poniatowski’s V Corps were near Tarutino. Some Russian generals, notably Count Levin Bennigsen, wanted to attack them, but Kutuzov realised that his army needed time to rest, recuperate and receive reinforcements.

The rest of the French army was around Moscow. Much of the city was destroyed by a fire that started on 15 September and lasted for three days. City Governor Count Fyodor Rostopchin had made preparations to burn any stores useful to the French and city and had ordered Police Superintendent Voronenko to set fire to not only the stores, but to anything that would burn. Rostopchin had also withdrawn all the fire fighting pumps and their crews from the city.

Zamoyski suggests that the fires started by Voronenko and his men were further spread by local criminals and French soldiers engaged in looting, and by the wind. He contends that the fire left many French troops without shelter. Other historians who believe that the fires were started deliberately by the Russians include David Bell and Charles Esdaile. [2]

David Chandler agrees that Rostopchin ordered the fires, but says that most supplies and enough shelter for the 95,000 French troops remained intact. He argues that a complete destruction of the city would have actually been better for the French, as it would have forced them to retreat earlier. Instead, Napoleon stayed in the hope that he could persuade Tsar Alexander to come to terms. [3]

On the other hand, Leo Tolstoy claims in his novel Guerra y paz, the most famous book on the 1812 Campaign, that the fire was an inevitable result of an empty and wooden city being occupied by soldiers who were bound to smoke pipes, light camp fires and cook themselves two meals a day. [4]

On 5 October Napoleon sent delegations to attempt to negotiate a temporary armistice with Kutuzov and a permanent peace with Alexander. Kutuzov, who wanted to gain time to strengthen his forces, received the French delegates politely and gave them the impression that Russian soldiers wanted peace.

However, Kutuzov refused to allow the delegation to proceed to St Petersburg to meet the Tsar. He sent their letters on to the Tsar, with a recommendation that Alexander refuse to negotiate, which the Tsar accepted. According to Chandler, Napoleon refused to believe that the Tsar would not negotiate until a second French delegation also failed. [5]

The balance of power was moving against Napoleon as time passed. Chandler says by 4 October Kutuzov had 110,000 men facing 95,000 French at Moscow and another 5,000 at Borodino. The Russians had an even greater advantage on the flanks. [6]

Napoleon had been sure that Alexander would negotiate once Moscow fell and had not planned what to do if the Tsar refused to make peace. According to Zamoyski, Napoleon had studied weather patterns and believed that it would not get really cold until December, but did not realise how quickly the temperature would drop when it changed. [7]

Chandler argues that he had six options:

  1. He could remain at Moscow. His staff thought that there were sufficient resources to supply his army for another six months. However, he would be a long way from Paris, in a position that was hard to defend and facing an opponent who was growing stronger. His flank forces would have greater supply problems than the troops in Moscow.
  2. He could withdraw towards the fertile region around Kiev. However, he would have to fight Kutuzov and would move away from the politically most important parts of Russia.
  3. He could retreat to Smolensk by a south-westerly route, thus avoiding the ravaged countryside that he had advanced through. This would also mean a battle with Kutuzov.
  4. He could advance on St Petersburg in the hope of winning victory, but it was late in the year, his army was tired and weakened and he lacked good maps of the region.
  5. He could move north-west to Velikye-Luki, reducing his lines of communication and threatening St Petersburg. This would worsen his supply position.
  6. He could retreat to Smolensk, and if necessary, Poland the way that he had come. This would be admitting defeat and would mean withdrawing through countryside already ravaged by war.

There were major objections to each option, so Napoleon prevaricated, hoping that Alexander would negotiate. On 18 October Napoleon decided on the third option, a retreat to Smolensk via the southerly route, which would entail a battle with Kutuzov. He ordered that the withdrawal should begin two days later. [8]

Also on 18 October, however, Kutuzov decided to attack Murat’s cavalry at Vinkovo. An unofficial truce had been in operation, so the French were taken by surprise. Murat was able to fight his way out, and Kutuzov did not follow-up his limited success.

However, the Battle of Vinkovo, also known as the Battle of Tarutino, persuaded Napoleon to bring the retreat forward a day. Around 95,000 men and 500 cannon left Moscow after 35 days, accompanied by 15-40,000 wagons loaded with loot, supplies, wounded and sick soldiers and camp followers. [9]

In an attempt to distract Kutuzov, Napoleon sent another offer of an armistice and told his men that he intended to attack the Russian left flank, expecting this false intelligence to reach Kutuzov.

Next: Retreat from Moscow to Smolensk

[1] A. Zamoyski, 1812: Napoleon’s Fatal March on Moscow (London: HarperCollins, 2004), p. 333.

[2] D. A. Bell, The First Total War: Napoleon’s Europe and the Birth of Modern Warfare (London: Bloomsbury, 2007), p. 259 C. J. Esdaile, Napoleon’s Wars: An International History, 1803-1815 (London: Allen Lane, 2007), p. 478 Zamoyski, 1812, pp. 300-4.

[3] D. Chandler, Las campañas de Napoleón (London: Weidenfeld & Nicolson, 1966), pp. 814-15.

[4] L. Tolstoy, Guerra y paz, trans., A. Maude, Maude, L. (Chicago IL: Encyclopaedia Britannica Inc., 1952). Book 11, p. 513.


Napoleon Retreats from Moscow, 18 October 1812

After Napoleon’s victory at Borodino led to the French capture of Moscow, Prince Mikhail Kutuzov’s Russian army retreated to Tarutino, south and slightly to the west of Moscow. Adam Zamoyski describes this as ‘a good position.’[1] It was a sufficient distance from Moscow to be safe from a major French attack, threatened the French lines of communication and protected the routes to the south.

The French cavalry, commanded by Marshal Joachim Murat, and Marshal Josef Poniatowski’s V Corps were near Tarutino. Some Russian generals, notably Count Levin Bennigsen, wanted to attack them, but Kutuzov realised that his army needed time to rest, recuperate and receive reinforcements.

The rest of the French army was around Moscow. Much of the city was destroyed by a fire that started on 15 September and lasted for three days. City Governor Count Fyodor Rostopchin had made preparations to burn any stores useful to the French and city and had ordered Police Superintendent Voronenko to set fire to not only the stores, but to anything that would burn. Rostopchin had also withdrawn all the fire fighting pumps and their crews from the city.

Zamoyski suggests that the fires started by Voronenko and his men were further spread by local criminals and French soldiers engaged in looting, and by the wind. He contends that the fire left many French troops without shelter. Other historians who believe that the fires were started deliberately by the Russians include David Bell and Charles Esdaile.[2]

David Chandler agrees that Rostopchin ordered the fires, but says that most supplies and enough shelter for the 95,000 French troops remained intact. He argues that a complete destruction of the city would have actually been better for the French, as it would have forced them to retreat earlier. Instead, Napoleon stayed in the hope that he could persuade Tsar Alexander to come to terms.[3]

On the other hand, Leo Tolstoy claims in his novel Guerra y paz, the most famous book on the 1812 Campaign, that the fire was an inevitable result of an empty and wooden city being occupied by soldiers who were bound to smoke pipes, light camp fires and cook themselves two meals a day.[4]

On 5 October Napoleon sent delegations to attempt to negotiate a temporary armistice with Kutuzov and a permanent peace with Alexander. Kutuzov, who wanted to gain time to strengthen his forces, received the French delegates politely and gave them the impression that Russian soldiers wanted peace.

However, Kutuzov refused to allow the delegation to proceed to St Petersburg to meet the Tsar. He sent their letters on to the Tsar, with a recommendation that Alexander refuse to negotiate, which the Tsar accepted. According to Chandler, Napoleon refused to believe that the Tsar would not negotiate until a second French delegation also failed.[5]

The balance of power was moving against Napoleon as time passed. Chandler says by 4 October Kutuzov had 110,000 men facing 95,000 French at Moscow and another 5,000 at Borodino. The Russians had an even greater advantage on the flanks.[6]

Napoleon had been sure that Alexander would negotiate once Moscow fell and had not planned what to do if the Tsar refused to make peace. According to Zamoyski, Napoleon had studied weather patterns and believed that it would not get really cold until December, but did not realise how quickly the temperature would drop when it changed.[7]

Chandler argues that he had six options:

  1. He could remain at Moscow. His staff thought that there were sufficient resources to supply his army for another six months. However, he would be a long way from Paris, in a position that was hard to defend and facing an opponent who was growing stronger. His flank forces would have greater supply problems than the troops in Moscow.
  2. He could withdraw towards the fertile region around Kiev. However, he would have to fight Kutuzov and would move away from the politically most important parts of Russia.
  3. He could retreat to Smolensk by a south-westerly route, thus avoiding the ravaged countryside that he had advanced through. This would also mean a battle with Kutuzov.
  4. He could advance on St Petersburg in the hope of winning victory, but it was late in the year, his army was tired and weakened and he lacked good maps of the region.
  5. He could move north-west to Velikye-Luki, reducing his lines of communication and threatening St Petersburg. This would worsen his supply position.
  6. He could retreat to Smolensk, and if necessary, Poland the way that he had come. This would be admitting defeat and would mean withdrawing through countryside already ravaged by war.

There were major objections to each option, so Napoleon prevaricated, hoping that Alexander would negotiate. On 18 October Napoleon decided on the third option, a retreat to Smolensk via the southerly route, which would entail a battle with Kutuzov. He ordered that the withdrawal should begin two days later.[8]

Also on 18 October, however, Kutuzov decided to attack Murat’s cavalry at Vinkovo. An unofficial truce had been in operation, so the French were taken by surprise. Murat was able to fight his way out, and Kutuzov did not follow-up his limited success.

However, the Battle of Vinkovo, also known as the Battle of Tarutino, persuaded Napoleon to bring the retreat forward a day. Around 95,000 men and 500 cannon left Moscow after 35 days, accompanied by 15-40,000 wagons loaded with loot, supplies, wounded and sick soldiers and camp followers.[9]

In an attempt to distract Kutuzov, Napoleon sent another offer of an armistice and told his men that he intended to attack the Russian left flank, expecting this false intelligence to reach Kutuzov.

[1] A. Zamoyski, 1812: Napoleon’s Fatal March on Moscow (London: HarperCollins, 2004), p. 333.

[2] D. A. Bell, The First Total War: Napoleon’s Europe and the Birth of Modern Warfare (London: Bloomsbury, 2007), p. 259 C. J. Esdaile, Napoleon’s Wars: An International History, 1803-1815 (London: Allen Lane, 2007), p. 478 Zamoyski, 1812, pp. 300-4.

[3] D. Chandler, Las campañas de Napoleón (London: Weidenfeld & Nicolson, 1966), pp. 814-15.

[4] L. Tolstoy, Guerra y paz, trans., A. Maude, Maude, L. (Chicago IL: Encyclopaedia Britannica Inc., 1952). Book 11, p. 513.


“He Was the Last of the Grande Armée to Leave That Deadly Land”

Ney’s boldness halted the Russians. His actions also shamed some of his men who then followed their marshal’s example and took up arms. With a group of 30 men Ney held the gate open on the Vilna road until nightfall. Then, still fighting, withdrawing but not fleeing, marching with his men, he crossed Kovno and the Nieman River into Polish territory.

The next day in Gumbinnen, General Mathieu Dumas of the Commissary was sitting down to breakfast when, in his own words, “a man in a brown great-coat entered. He had a long beard his face was blackened, and looked as if it were burnt his eyes were red and brilliant. ‘At length I am here,’ said he. ‘Why! General Dumas, don’t you know me?’ ‘No,’ said Dumas, ‘who are you then?’ ‘I am the rear guard of the Grande Armée I have fired the last musket-shot on the bridge of Kovno. I have thrown into the Nieman the last of our arms, and have come hither through the woods. I am Marshal Ney.’”

Thus, alone and undaunted, Marshal Michel Ney was the last Frenchman to leave Russian soil. He left behind a legacy of individual heroism, courage, and honor worthy of Napoleon’s sobriquet, “the Bravest of the Brave.”
Ney exhibited the distinguished qualities of valor in a fearless fighting general, enormous physical strength, a trained eye for terrain and direction, and a staunch resolve. He also displayed great character as a humane leader whose devotion to the protection of his men was like that of a shepherd. He guided his flock of abandoned soldiers and wounded stragglers past a relentless enemy army and a pitiless land that offered no provisions, only bitterly freezing temperatures.

Again Ségur: “He was the last of the Grande Armée to leave that deadly land, demonstrating to the world the powerlessness of fate against great hearts, and showing how everything, even the most dreadful disaster, turns to glory for the hero.”


Ver el vídeo: Retiro De Napoleón De Moscú 1812 (Julio 2022).


Comentarios:

  1. Sigfreid

    Absolutamente de acuerdo contigo. Pienso que es una buena idea.

  2. Scelftun

    Pido disculpas por interferir ... pero este tema está muy cerca de mí. Escribe a PM.

  3. Wuyi

    Qué palabras ... Genial y brillante idea

  4. Imad

    Quiero decir, permites el error. Escríbeme en PM, lo manejaremos.

  5. Ephron

    En mi opinión, no tienes razón. Escríbeme en PM, hablaremos.

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    ¡Fuera de bromas!

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    Escuchar.

  8. Brenn

    Considero, que estás equivocado. Puedo probarlo. Escríbeme en PM, hablaremos.



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