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Calvin Coolidge mantiene la calma después de la muerte de Harding

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Después de la muerte del presidente Warren Harding, Calvin Coolidge tuvo que lidiar con las consecuencias del corrupto legado de su predecesor.


La última vez que un presidente aprobó una Casa Blanca plagada de escándalos

Lo que Coolidge puede enseñarle a Trump sobre 2020: si la economía es buena, simplemente ignore las otras cosas.

Jared Cohen es el fundador y director ejecutivo de Jigsaw en Alphabet Inc. También es miembro adjunto del Consejo de Relaciones Exteriores.

Alice Roosevelt Longworth, escritora y la hija mayor del presidente Theodore Roosevelt, tenía razón cuando dijo: “[Warren] Harding no era un mal hombre. Solo era un vago ". Lo supiera o no, la administración del 29 ° presidente había sido una bomba de relojería desde el momento en que ganó la presidencia. Mantuvo mala compañía, un grupo de amigos y parásitos que se volvieron locos y se enriquecieron con el nombre de Harding. Algunos de los escándalos estadounidenses de más alto perfil, incluido Teapot Dome, ocurrieron bajo su supervisión. A veces lo sabía, a veces no, a veces era un participante y otras veces era culpable solo por asociación. Independientemente, Harding murió en el cargo el 2 de agosto de 1923, y el hecho de que todavía era extremadamente popular y aún no era un hombre en desgracia dio a los republicanos un salvavidas.

El vicepresidente y sucesor de Harding, Calvin Coolidge, parecía una nulidad. los Nación lo describió como un "estadista enano" y Alice Longworth popularizó una observación de su médico de que Coolidge "se veía como si lo hubieran destetado en un pepinillo". Al enterarse de la muerte de Harding, varios senadores respondieron con incredulidad: Henry Cabot Lodge gritó: “¡Dios mío! ¡Eso significa que Coolidge es presidente! " Peter Norbeck, de Dakota del Sur, dijo que Coolidge "no podría hacer funcionar esta gran máquina en Washington más de lo que podría hacerlo un paralítico". Y Harold Ickes, el republicano de Chicago que más tarde desempeñaría un papel importante en el New Deal de Franklin Roosevelt, observó con desdén: “Si este país ha llegado al estado en el que Coolidge es la persona adecuada para presidente, entonces cualquier funcionario está calificado para ser director ejecutivo ".

Pero Coolidge, a pesar de todas estas expectativas, navegó durante su primer mandato de un año hacia una elección sin problemas en 1924. Si bien pudo haber estado cargado con los escándalos de su predecesor, el público estaba más interesado en disfrutar de la prosperidad que él también había heredado. Distanciarse de los escándalos y asociarse con esa prosperidad resultó ser una estrategia ganadora para Coolidge tanto durante su campaña como durante su presidencia. La reputación del Partido Republicano tampoco pareció verse afectada por los escándalos. De hecho, no fue hasta el colapso de la bolsa de valores de 1929 que los votantes comenzaron a volverse contra el partido.

Las circunstancias que permitieron la supervivencia política de Coolidge y el buen camino de todo el Partido Republicano merecen una revisión hoy como un presidente diferente plagado de escándalos, aunque uno que, a diferencia de Coolidge, está cosechando el torbellino de su propio escándalos: busca ganar un segundo mandato durante tiempos relativamente prósperos.

Era solo cuestión de semanas en su mandato antes de que Coolidge sospechara que se estaban gestando problemas. Solo pasaron tres meses desde el momento del funeral de Harding para que estallaran los escándalos. La primera en explotar fue la Oficina de Veteranos, que durante la época de Harding había ejercido una enorme influencia con un presupuesto de 500 millones de dólares y 30.000 puestos de trabajo que repartir. Su anterior secretario, Charles Forbes, había estado involucrado en un lucrativo plan de sobornos en el que saqueó su propio departamento para arreglar su rancho. Aterrado por la vergüenza que esto podría significar para la administración, Harding pidió tranquilamente a Forbes que renunciara y luego le pidió que se fuera a Europa, de donde renunció, para no llamar la atención. Sin embargo, el plan no fue del todo exitoso, ya que los detalles comenzaron a surgir, lo que resultó en una investigación del Senado de Forbes el 2 de marzo de 1923. Pero como todas las cosas, el encubrimiento es a veces tan malo como el crimen, y Harding debe haber sido profundamente preocupado de que el Senado se enterara de que había escondido el escándalo debajo de la alfombra. El Senado pasó seis meses recopilando datos y terminó justo en el momento en que murió Harding. Tres meses después, Forbes regresó de Europa para ser juzgado. Fue declarado culpable y sentenciado a una multa de $ 10,000 y dos años de prisión.

El escándalo de Forbes fue un contratiempo, pero no un desafío insuperable para Coolidge. Harding había hecho lo suficiente y se había hecho justicia, por lo que el presidente podía contar una historia de responsabilidad y seguir adelante mientras siguiera siendo un incidente aislado. Desafortunadamente, no fue así.

El siguiente zapato en caer fue Teapot Dome, que hasta Watergate sería considerado el mayor escándalo político en la historia de Estados Unidos. El escándalo se centró en tres campos petrolíferos que en 1909 habían sido legalmente asignados a la Marina de los Estados Unidos, una salvaguardia contra una posible escasez de petróleo en tiempos de emergencia. Fueron la Reserva Naval N ° 1, en Elk Hills, California, N ° 2, en Buena Vista, California y N ° 3, en Teapot Dome, Wyoming.

Albert B. Fall, izquierda, y el magnate petrolero Edward L. Doheny se dan la mano después de que un jurado de la Corte Suprema de Washington los absolvió de conspiración para defraudar al gobierno el 16 de diciembre de 1926. Fall fue condenado más tarde por aceptar sobornos. | Foto AP

El secretario del interior de Harding, Albert Fall, tenía su propio plan y lo había convencido de que transfiriera la autoridad sobre las reservas a su departamento. En lugar de recibir ofertas competitivas por los arrendamientos de las reservas, sería el único proveedor de los arrendamientos bajo una justificación de seguridad nacional. Luego alquilaría las tres reservas a tres amigos separados con términos que eran desproporcionadamente favorables para las compañías petroleras. El chiste del plan de Fall era que al hacer más ricas a las compañías petroleras, ganaría sobornos en forma de préstamos sin intereses, bonos de la libertad, ganado y dinero en efectivo que lo convertirían en un hombre muy rico. Fall luego se retiraría del gobierno y usaría el dinero para construir su Rancho Three Rivers en Nuevo México.

Cuando surgió el escándalo, Coolidge, que había escuchado susurros mientras se desempeñaba como vicepresidente, comprendió rápidamente las implicaciones de Teapot Dome, pero no se dio cuenta en los primeros meses de su presidencia de que el escándalo llegaba hasta su predecesor. Solo sabía que tenía algunos personajes turbios en el gabinete y que algo de limpieza en la casa estaba en orden. El exsecretario de Gobernación sufrió daños en los bienes, y cada vez era más evidente que tanto el secretario de Marina como el fiscal general eran igualmente cómplices. Se ocuparía de estos individuos, pero necesitaba asegurarse simultáneamente de que cualquier investigación adicional siguiera siendo bipartidista para no contaminarlo a él o al Partido Republicano de cara a las elecciones.

El nombramiento de una comisión bipartidista fue un golpe de genialidad política. Implicó tanto a demócratas como a republicanos y logró el objetivo más importante de ganar tiempo mientras los diversos juicios se prolongaban lo suficiente como para evitar un impacto en las elecciones. Ese junio, la comisión pidió el enjuiciamiento de Fall y sus compinches, pero la mayoría de las condenas y las sentencias posteriores ocurrieron después de las elecciones. En ese momento, el público había perdido en gran medida el interés y siguió adelante. Albert Fall fue menos afortunado, ya que se ganó la distinción de ser el primer secretario del gabinete en la historia de Estados Unidos en cumplir condena en prisión.

El tercer gran escándalo que estalló, esta vez en el Departamento de Justicia, tuvo las mayores implicaciones para el legado de Harding y fue potencialmente el más amenazador para las perspectivas electorales de Coolidge. El fiscal general Harry Daugherty era un individuo turbio y corrupto que abusó de su oficina repetida y descaradamente para su beneficio personal. Personalmente dirigió una operación de contrabando en la que sus secuaces aceptaban cientos de miles de dólares de los contrabandistas a cambio de inmunidad, que no siempre se les concedía.

Daugherty también dirigió el Departamento de Justicia como un tirano despiadado y provocó la ira de muchos enemigos. Como fiscal general, obstruyó la justicia, sobre todo durante las investigaciones de Teapot Dome. Cuando, el 20 de febrero de 1924, el senador de Montana Burton Wheeler presentó una resolución que pedía específicamente una investigación del fiscal general, Daugherty respondió —o al menos lo hizo el jefe del FBI en su nombre— acosándolo tanto en público como en privado. Mientras Wheeler continuaba con la investigación, los testigos fueron intimidados físicamente, saquearon sus habitaciones y robaron sus documentos, todo con el objetivo de evitar que testificaran. Cuando eso no logró detener a Wheeler, Daugherty fabricó cargos de soborno en su contra en su estado natal de Montana.

Las fechorías de Daugherty finalmente lo alcanzaron y, aunque escapó del enjuiciamiento, principalmente porque algunas de las figuras clave habían muerto misteriosamente o se habían suicidado, Coolidge había tenido suficiente. Es posible que Harding estuviera cegado por la lealtad, pero Coolidge sabía exactamente quién era Daugherty y lo expulsó el 28 de marzo de 1924.

A mediados de 1924, Coolidge se vio obligado a confrontar la verdad innegable detrás de muchas de las acusaciones, particularmente la sugerencia de que altos miembros del gabinete habían estado profundamente involucrados. Este era un dilema para el nuevo presidente, que además de haber formado parte, al menos nominalmente, del gabinete de Harding, había contratado a sus asesores. Tanto había sucedido en sus primeros meses como presidente y ahora, con las elecciones presidenciales de 1924 acercándose rápidamente, Coolidge sabía que tenía que distanciarse de su predecesor. Harding se había portado bien con él, pero los escándalos se produjeron durante su turno y era mucho más fácil que un muerto rodara la cabeza.

Con Harding incapaz de defenderse y los responsables de los muchos escándalos sin muchas ganas de salir adelante, Coolidge no esperó mucho para arrojar a su predecesor muerto debajo del autobús. Fue una buena estrategia. No solo obtuvo un pase libre a los escándalos, sino que cuanto más la prensa y algunos políticos intentaron conectarlo a él y a su administración con el pasado, más impopulares se volvían esos oponentes. Quizás la mayor víctima fue John W. Davis, el candidato presidencial demócrata de 1924, quien malinterpretó tontamente al público y trató de conectar a Coolidge con los escándalos de Harding. Pagó un alto precio político en un momento en que el electorado encontraba esto de mal gusto.

Coolidge no tuvo que mover un dedo para ganar las elecciones presidenciales de 1924 con el segundo voto popular más grande en la historia republicana. También fue una suerte, ya que la muerte inesperada de su hijo lo dejó demasiado angustiado emocionalmente para hacer campaña. Pero como observó William Allen White: “En un mundo gordo y feliz, Coolidge es el hombre del momento. ¿Por qué tentar al destino oponiéndose a él? Su ascenso a la presidencia en 1923 cumplió el deseo del país de volver a la normalidad, lo que facilitó al pueblo estadounidense que debían "Mantener la calma con Coolidge" y votar por la continuación de la prosperidad, incluso cuando un escándalo tras otro lo fue. continúa aterrizando en los periódicos de la mañana.

Si la presidencia de Coolidge parecía transcurrir sin incidentes, es porque lo fue. Discutió un poco con el Congreso, pero en general se sentó y dejó pasar los buenos tiempos. El país, embriagado con las ventajas de la prosperidad, hipotecó su futuro en todos los niveles mientras marchaba ciegamente hacia la mayor catástrofe económica de la historia.

Mientras tanto, el difunto presidente yacía a dos metros bajo tierra y estaba cargado con el creciente daño a la reputación que venía con cada nueva revelación. Cuando llegó el momento de dedicar su memorial el 4 de julio de 1927, el presidente Coolidge estaba "demasiado ocupado" para no arriesgarse a asociarse con su predecesor radiactivo. La publicación de Nan Britton de La hija del presidente asestó al presidente muerto un golpe devastador al detallar su tórrido romance en 440 páginas de anécdotas lascivas de sexo y escándalo. Siguieron biografías y autobiografías sucesivas, cada una de las cuales profundizó la narrativa del fracaso de Harding. En muchos aspectos, Warren Harding se convirtió en un pararrayos para el Partido Republicano. Todo lo malo se atribuyó al difunto presidente, mientras que todo lo bueno y próspero podría asociarse con las políticas republicanas.

Indudablemente, Harding tenía fallas y un fracaso de un presidente, pero su muerte fue explotada en los términos más maquiavélicos por los mismos oportunistas políticos que él había elevado. Harding era corrupto, pero también lo eran muchos otros en el Partido Republicano. Su trágica muerte probablemente salvó al grupo de la implosión al darle un chivo expiatorio. Si hubiera sobrevivido, todo habría explotado justo cuando se estaba preparando para la reelección y, a diferencia de Coolidge, no habría tenido forma de escapar. Simplemente hubo demasiados escándalos que involucraron a demasiados compinches y servidores públicos, y si no hubiera muerto, es poco probable que hubiera terminado su mandato.

Coolidge no solo no sufrió las consecuencias políticas de los escándalos de su predecesor, sino que los tiempos prósperos aislaron de manera similar a todo el partido contra el descontento de los votantes, al menos hasta el final de la década.

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Fue tentador para Coolidge considerar una carrera en 1928, y en ese momento el país era tan próspero que probablemente podría haber ganado. La década de 1920 fue la era republicana, un período en el que la prosperidad fue tan grande que eclipsó al hombre de la Casa Blanca. Al partido le importaba poco si el presidente era Calvin Coolidge o Herbert Hoover, siempre que fuera republicano y el partido pudiera aprovechar su dotación política. Poco sabían que esta dotación política descansaba sobre una base mucho más inestable de lo que pensaban. El enfoque fue miope, y como el escritor Henry "H.L." Mencken observó en ese momento: “La principal hazaña de [Coolidge] durante cinco años y siete meses en el cargo fue dormir más que cualquier otro presidente, dormir más y decir menos ... Mientras bostezaba y se estiraba, Estados Unidos se estrelló contra colina, y vivió lo suficiente para verla subir con un horrible bulto en la parte inferior ".

Harding, Coolidge y Hoover habían sido todos los arquitectos de la política que dio prioridad a los negocios estadounidenses. Cada uno tiene la responsabilidad de rechazar las demandas de regular el sector financiero y de permitir la especulación desenfrenada del mercado de valores. Tanto el sector financiero como el mercado de valores necesitaban urgentemente una regulación y, en retrospectiva, sabemos que el efecto de goteo de los tiempos económicos en auge había creado una burbuja que estaba a punto de estallar. De hecho, el éxito de la economía estaba aumentando la desigualdad de ingresos y deprimiendo aún más las persistentes crisis agrícolas. En verdad, todo podría haberse derrumbado durante cualquiera de las administraciones de los tres presidentes. Pero por un golpe de mala suerte y optando por una continuación de las mismas políticas, Herbert Hoover se quedó con la bolsa y navegando por lo imposible.

La elección de Hoover en 1928 fue vista como un voto a favor de la prosperidad y, según todos los informes, tenía el pedigrí adecuado para continuar con el impulso. Como miembro estrella de los gabinetes de Harding y Coolidge, en los que se desempeñó como secretario de Comercio, Hoover se distinguió como un ejecutivo inteligente y competente. Con la economía del país continuando en auge y una desagradable campaña anticatólica dirigida al candidato demócrata, Al Smith, Hoover tuvo un tiempo fácil para ganar en un deslizamiento masivo que incluso sacudió a algunos estados demócratas del sur.

La celebración duró poco. Menos de un año después de asumir el cargo, la calamidad golpeó. Cuando el mercado colapsó en octubre de 1929, también lo hizo la era republicana de bondad y abundancia.

Extraído de Presidentes accidentales: ocho hombres que cambiaron Estados Unidos por Jared Cohen (Simon & amp Schuster, 9 de abril de 2019).


Este 4 de julio, manténgase fresco con Coolidge

El cumpleaños de Estados Unidos es también el de Calvin Coolidge, el único presidente que nació el 4 de julio. Esto es totalmente apropiado, ya que el hombre recordado como "Silent Cal" es una de las voces más elocuentes de los grandes y perdurables principios expresados ​​en nuestra Declaración de Independencia.

Hay muchas medias verdades sobre Coolidge. Su biografía oficial de la Casa Blanca lo caracteriza por preservar casi ciegamente el pasado ante el cambio de circunstancias, "decidido a preservar los viejos preceptos morales y económicos en medio de la prosperidad material de la que disfrutaban los estadounidenses. Se negó a utilizar el poder económico federal para frenar el auge creciente o mejorar la condición deprimida de la agricultura y ciertas industrias ", y él" se comprometió a mantener el status quo ". [1]

Sin duda, la prosperidad económica floreció bajo Coolidge, pero fue una consecuencia de los recortes de impuestos y una política financiera inteligente en lugar de una mera falta de atención. [2] A pesar de su apodo, Coolidge estuvo lejos de guardar silencio en sus conferencias de prensa quincenales y (años antes de las charlas junto a la chimenea de FDR) en los discursos de radio regulares al pueblo estadounidense. [3]

Muchos también recuerdan a Coolidge por decir que "el negocio de Estados Unidos es el negocio". Esto también se malinterpreta. Cuando dijo "después de todo, el principal negocio del pueblo estadounidense son los negocios", Coolidge no quiso decir que los estadounidenses consideran la riqueza como el mayor logro. Más bien, argumentó que "la acumulación de riqueza no puede justificarse como el principal fin de la existencia. Y nunca hubo un momento en que la riqueza se considerara tan generalmente como un medio, o tan poco como un fin, como hoy". [ 4]

Un servidor público experimentado, Coolidge se desempeñó como concejal de la ciudad, abogado de la ciudad, alcalde de Northampton, senador estatal, vicegobernador y gobernador de Massachusetts antes de unirse a la búsqueda del candidato presidencial Warren G. Harding para devolver el país a la "normalidad". Calvin Coolidge prestó juramento presidencial en la madrugada del 3 de agosto de 1923, tras la muerte de Harding. Bajo Coolidge, la normalidad no significaría simplemente la ausencia de una guerra mundial, significaría un regreso a los principios de la Fundación de Estados Unidos.

¿Cómo entendió Coolidge a los Fundadores y los principios que articularon? ¿Fueron buenos los principios de Estados Unidos porque eran viejos? ¿Servirían estos principios como marcadores de posición hasta que se pudieran descubrir principios más nuevos y mejores?

Coolidge vio a los Fundadores y sus principios como conservadores y revolucionarios a la vez. Eran conservadores en la medida en que muchas de sus ideas se expresaron anteriormente en la filosofía política occidental y los escritos religiosos de los colonos estadounidenses. [5] Fueron revolucionarios en la medida en que establecieron una nación basada en principios de derechos individuales, libertad, igualdad y autogobierno.

Coolidge entendió que los Fundadores no inventaron los principios contenidos en la Declaración de Independencia: "Las grandes ideas no irrumpen en el mundo sin previo aviso. Se alcanzan mediante un desarrollo gradual durante un período de tiempo generalmente proporcional a su importancia. Esto es especialmente cierto de los principios establecidos en la Declaración de Independencia ". [6] La Declaración de Independencia no surgió simplemente de una revolución de" los oprimidos y oprimidos. No sacó escoria a la superficie, porque la sociedad colonial no había desarrollado escoria ". [7] Lejos de ser un documento para beneficiar únicamente a la élite terrateniente o los oprimidos, la Declaración de Independencia fue un documento para un pueblo autónomo.

Coolidge argumentó que los principios de igualdad, libertad y consentimiento estaban relacionados. Si no hubiera gobernantes naturales, entonces todos los hombres eran libres de gobernarse a sí mismos. Dado que ningún derecho puede "ser canjeado ni quitado de ellos por ningún poder terrenal, se deduce, por supuesto, que la autoridad práctica del gobierno debe basarse en el consentimiento de los gobernados". [8] Coolidge se adhirió a estos principios. consistentemente: fue Coolidge, por ejemplo, quien puso fin a la práctica de la segregación en el empleo federal, una práctica instituida por el ícono progresista Woodrow Wilson. [9]

Coolidge vio la Declaración de Independencia como "el producto de la percepción espiritual de la gente". Los estadounidenses eran idealistas. Si bien los estadounidenses estaban "profundamente preocupados por producir, comprar, vender, invertir y prosperar en el mundo", su mayor objetivo no era el éxito material. Los estadounidenses, dijo, "no ocultan el hecho de que queremos riqueza, pero hay muchas otras cosas que queremos mucho más. Queremos paz y honor, y esa caridad que es un elemento tan fuerte de toda la civilización". [10]

Para dar prioridad a las cosas espirituales sobre los bienes materiales, Coolidge alentó a los estadounidenses a "cultivar la reverencia que tenían por las cosas santas. Debemos seguir el liderazgo espiritual y moral que [nuestros Fundadores] mostraron. Debemos mantenernos renovados, que pueden brillar con una llama más convincente, los fuegos del altar ante los cuales adoraban ". [11] Los estadounidenses no podían dar por sentados los principios de la Declaración y aún así mantener el éxito material.

Calvin Coolidge no creía que los principios de la Declaración evolucionarían con cada nueva generación. Sus puntos de vista difieren de los de los progresistas que dominaron la política antes y después de la década de 1920 y que "afirmaron que el mundo ha progresado mucho desde 1776, que hemos tenido nuevos pensamientos y nuevas experiencias que nos han dado un gran avance sobre la gente de ese día, y que, por lo tanto, podemos descartar las conclusiones [de los Fundadores] por algo más moderno "[12].

Coolidge entendió que la Declaración de Independencia tiene un carácter definitivo. "Si todos los hombres son creados iguales, eso es definitivo. Si están dotados de derechos inalienables, eso es definitivo. Si los gobiernos derivan sus poderes justos del consentimiento de los gobernados, eso es definitivo. No hay avance, no se puede avanzar más allá de estas proposiciones ". [13] No podría haber progreso si se alejara de la Declaración.

Mientras nos preparamos para celebrar el 4 de julio, recordemos no solo los principios de Estados Unidos, sino también el cumpleaños del hombre que tan elocuentemente articuló y defendió los principios perdurables de Estados Unidos y la noble herencia de libertad.

Julia Shaw es Coordinadora de Programas en el Centro B. Kenneth Simon de Estudios Estadounidenses en The Heritage Foundation.

Palabras de Calvin Coolidge

Vivir bajo la Constitución estadounidense es el mayor privilegio político que jamás se le haya otorgado a la raza humana.

- En la Casa Blanca, 12 de diciembre de 1924.

Algunos principios son tan constantes y tan obvios que no necesitamos cambiarlos, sino más bien observarlos.

- En la Convención de la Asociación Nacional de Educación, Washington, D.C., 4 de julio de 1924

La naturaleza humana es una cualidad muy constante. Si bien existe una justificación para esperar y creer que estamos avanzando hacia la perfección, sería ocioso y absurdo asumir que ya la hemos alcanzado.

--En el Cementerio Nacional de Arlington, 30 de mayo de 1924

Los derechos que se afirman tan claramente en la Declaración de Independencia son los derechos del individuo. Los agravios de los que se queja ese instrumento, y que afirma que es el propósito de sus firmantes repararlos, son los agravios del individuo.

- En la Convención de la Asociación Nacional de Educación, Washington, DC, 4 de julio de 1924

Acerca de la Declaración hay una finalidad que es sumamente relajante. A menudo se afirma que el mundo ha progresado mucho desde 1776, que hemos tenido nuevos pensamientos y nuevas experiencias que nos han dado un gran avance sobre la gente de ese día, y que, por lo tanto, es muy posible que descartemos sus conclusiones. por algo más moderno. Pero ese razonamiento no se puede aplicar a esta gran carta. Si todos los hombres son creados iguales, eso es definitivo. Si están dotados de derechos inalienables, eso es definitivo. Si los gobiernos obtienen sus poderes justos del consentimiento de los gobernados, eso es definitivo. No se puede avanzar, no se puede avanzar más allá de estas proposiciones.

- "La inspiración de la Declaración de Independencia", 5 de julio de 1926

Vivimos en una era de ciencia y de abundante acumulación de cosas materiales. Estos no crearon nuestra Declaración. Nuestra Declaración los creó. Las cosas del espíritu son lo primero. A menos que nos aferremos a eso, toda nuestra prosperidad material, por abrumadora que parezca, se convertirá en un cetro estéril a nuestro alcance. Si queremos mantener la gran herencia que nos ha sido legada, debemos tener la misma mentalidad que los padres que la crearon. No debemos hundirnos en un materialismo pagano. Debemos cultivar la reverencia que tenían por las cosas santas. Debemos seguir el liderazgo espiritual y moral que mostraron. Debemos mantenernos llenos, para que puedan brillar con una llama más convincente, los fuegos del altar ante los cuales adoraron.

- "La inspiración de la Declaración de Independencia", 5 de julio de 1926

[2] Robert Novak, "Coolidge's Legacy", presentado en la conferencia sobre "Calvin Coolidge: Examining the Evidence", Biblioteca y Museo Presidencial John F. Kennedy, Boston, Massachusetts, 30-31 de julio de 1998, en http://www.calvin-coolidge.org/html/coolidge_s_legacy.html (30 de junio de 2009).

[3] Peter Schramm, "Calvin Coolidge Is Back", En principio, Vol. 6, Número 4 (agosto de 1998).


Los 5 presidentes estadounidenses más subestimados de todos los tiempos

Pobre Warren G. Harding. El vigésimo noveno presidente del país simplemente no parece recibir ningún respeto por parte de historiadores o ciudadanos. Es visto como una especie de hazmerreír político. La gente pone los ojos en blanco ante el espectáculo de este hombre llevando una aventura de quince años con la esposa de su mejor amigo. Se ríen ante el espectáculo aún más ridículo de su relación en la Casa Blanca con una joven de ojos estrellados llamada Nan Britton, treinta y un años menor que él. Persiguieron sus citas sexuales en un armario de abrigos de la Casa Blanca.

Lo critican por el famoso escándalo de la Teapot Dome que involucra a su fiscal general, secretario del interior y director general de correos, personajes venales que trajeron al gobierno una colección de piratas y sinvergüenzas empeñados en hacerse con cualquier botín que pudieran. Sus hazañas, una vez expuestas poco después de la muerte de Harding en el cargo, ensombrecieron a la nación y mancharon la reputación del ejecutivo desatento bajo cuyas narices operaban. No parece importar que él mismo nunca haya estado involucrado en ningún comportamiento escandaloso.

El resultado es que el pobre Harding es considerado en general el peor presidente de la historia de Estados Unidos. En las siete encuestas académicas sobre rankings presidenciales que se citaron en mi libro sobre este tema, Donde se encuentran, estaba en la lista de muertos en último lugar en seis de ellos. En el séptimo, fue segundo desde abajo.

Y, sin embargo, dejando de lado a Teapot Dome, nada malo le pasó al país durante su administración. No metió a la nación en guerras intratables. Rápidamente sacó al país de la fuerte recesión que heredó de su predecesor, Woodrow Wilson. Luego presidió una economía robusta, incluido el crecimiento real del Producto Interno Bruto en 1922 de casi el 14 por ciento, uno de los mejores años de expansión económica en la historia del país. Los disturbios cívicos, sustanciales durante la época de Wilson, disminuyeron significativamente durante el mandato de Harding.

Aparte de los escándalos, entonces, parece que lo peor que se puede decir de él es que el pueblo estadounidense lo eligió para anular el wilsonismo, y él cumplió diligentemente con ese mandato.

Por lo tanto, se puede argumentar que Harding es uno de los presidentes más subestimados del país. Existe una gran brecha entre su desempeño real (medio, sin duda, pero no desastroso) y su posición en la historia y dentro de la conciencia nacional.

Hay otras brechas similares que involucran a otros presidentes cuyas clasificaciones de encuestas y posición en la mente de los estadounidenses parecen inconsistentes con lo que realmente lograron. A continuación, entonces, una valoración muy subjetiva de cinco presidentes que considero los directores ejecutivos más subestimados de nuestra herencia. Hago hincapié en la naturaleza subjetiva de la evaluación porque cualquier ejercicio de evaluación presidencial necesariamente está tan lejos como podamos de una ciencia exacta. Aún así, es divertido y quizás incluso valga la pena como ejercicio de análisis histórico.

Considere, a continuación, William McKinley, descrito por el comentarista conservador Fred Barnes como "el presidente más subestimado de Estados Unidos". Se puede presentar un caso sólido en nombre de la evaluación de Barnes. En las encuestas de historiadores, se le ha clasificado generalmente entre el decimocuarto y el decimoctavo (con la excepción de un puesto undécimo en una encuesta de 1982). Pero considere sus logros: logró que casi toda su legislación prioritaria pasara al Congreso, incluida su firma de ley de aranceles altos en los primeros meses de su administración. Presidió un sólido crecimiento económico durante sus casi cinco años en la Casa Blanca (antes de sucumbir a la bala de un asesino en septiembre de 1901). Y logró acabar con la agitación por la libre acuñación de plata, que había impulsado al país a lo largo de su primera campaña presidencial.

Lo más importante es considerar esto: cuando fue elegido en 1896, Estados Unidos no era un imperio, aunque había seguido políticas expansionistas en el continente norteamericano. Dentro de los dos años de su mandato, América era un imperio, con posesiones lejanas que incluían Puerto Rico, Filipinas, Guam, Hawai y muchas otras islas de importancia estratégica para la floreciente marina de aguas profundas del país. Cuba se convirtió en un protectorado estadounidense. Todo esto fue producto de la Guerra Hispanoamericana, en la que Estados Unidos destruyó dos flotas navales españolas y expulsó a ese país en declive del Caribe y Asia. Durante la presidencia de McKinley, Estados Unidos también dio un paso significativo hacia la búsqueda de mercados globales.

Claramente, la presidencia de McKinley fue verdaderamente trascendental, y parece curioso que este presidente no haya obtenido una clasificación más alta en las encuestas o que su nombre no resuene con más fuerza en la conciencia histórica del país.

Luego está Ulysses S. Grant, el decimoctavo presidente del país. En las primeras seis de las siete encuestas académicas mencionadas anteriormente, se clasificó de la siguiente manera: segundo desde abajo segundo desde abajo quinto desde abajo quinto desde abajo segundo desde abajo sexto desde abajo y finalmente duodécimo desde abajo (o vigésimo noveno de cuarenta presidentes ). Y, sin embargo, Grant fue elegido dos veces y fue venerado por los votantes durante su vida. Su primer mandato se caracterizó por una poderosa ola de crecimiento económico nacida del masivo desarrollo ferroviario y la expansión industrial. No es sorprendente que el pueblo estadounidense lo reelegiera en 1872 con la friolera de 55,6 por ciento del voto popular y alrededor de cuatro quintas partes de las papeletas electorales.

Además, en los últimos años su posición ha mejorado debido a su postura sobre la reconstrucción tras la Guerra Civil. He accepted congressional dominance over that policy area and joined the so-called Radical Republicans in imposing harsh measures upon the South designed to protect freed blacks from brutal treatment from disgruntled whites. Until recently, Grant’s willingness to cede presidential authority was decried as a political lapse by academics who extolled strong presidential leadership. But now many academics argue that he was right on the merits and got the policies he desired. He also scored a major foreign policy success with the Treaty of Washington, designed to settle U.S. claims arising from British shipbuilders providing warships to the Confederacy during the war. The claims were referred to an arbitration board, which called for a British apology and payment of $15.5 million to the U.S. Treasury. Aside from the outcome, highly favorable to the United States, the settlement established a precedent for resolution of international disputes through arbitration and created a climate for a new level of friendship between the United States and Britain.

But Grant, like Harding, didn’t pay attention when his collector of internal revenue in St. Louis conspired with his own private secretary to evade taxes on distilleries. The result was that the U.S. treasury was defrauded out of millions of dollars. Not only did the episode reveal a dangerously inattentive management style, but the president’s efforts to protect his assistant during his legal travail also raised questions about his judgment. Beyond that, Grant’s second term was beset by a serious economic downturn.

All in all, it was a checkered eight-year performance. But there seems to have been enough accomplishment here to justify a ranking well above what he has received over the decades. As Princeton’s Sean Wilentz has written, “Though much of the public and even some historians haven’t heard the news, the vindication of Ulysses S. Grant is well under way. I expect that before too long Grant will be returned to the standing he deserves…”

We must not exclude from this list Calvin Coolidge, who presided over peace, prosperity and domestic tranquility for six years after inheriting the presidency at the death of Harding. He also effectively cleaned up the scandal bequeathed to him by Harding. It isn’t surprising that Coolidge was elected in his own right in 1924 and that his full-term record secured White House retention for Republicans when Herbert Hoover ran to succeed him in 1928. The voters were happy with his performance, notwithstanding his quiet but iron-willed devotion to limited government. That governmental passivity no doubt contributed to his lackluster rankings in the academic surveys on the presidency, since most academics tend to be liberal, particularly on the question of presidential activism. In the seven polls I have cited, he gets an average ranking of twenty-sixth.

Pero Ronald Reagan never slighted Coolidge in his own assessment of the presidents. Reagan liked him so much that he had a portrait of Coolidge placed on the wall of the White House Cabinet Room. For Reagan, the question wasn’t one of presidential style but rather of performance. And he viewed Coolidge as a president who performed.

Some have argued that Coolidge’s economic policies, by fostering massive corporate investment that ultimately outstripped consumers’ spending power and fueled an unsustainable stock market boom, created an imbalance in the national economy that led inevitably to the Great Depression. But the argument that Coolidge bears responsibility for that economic cataclysm is more theoretical than provable, and hence he seems to be an underrated president.

Underrated presidents don’t always remain underrated. Cuando Dwight Eisenhower was first rated following his eight-year presidency, the academics placed him twenty-second on a roster of thirty-one presidents. This clearly was a product of academic prejudice against presidents who didn’t seek to govern with the heavy hand of a Franklin Roosevelt or a Woodrow Wilson. Typical was the comment of presidential historian Clinton Rossitor: “He will be remembered, I fear, as the unadventurous president who held on one term too long in the new age of adventure.” But in subsequent polls Ike’s ranking rose steadily, until he hovered between eighth and eleventh. This was accompanied by new studies of his leadership style revealing that his apparent passivity often masked a determination that served him well in turning his agenda into accomplishment.


To The Best of My Ability

I recently read David Greenberg’s Calvin Coolidge – part of the American Presidents series of short presidential biographies. I was surprised by how much I enjoyed this book. Greenberg’s biography of Coolidge is a crisp, well-balanced portrait of “Silent Cal”, our 30th president. Coolidge was a champion of limited government and a true believer in American business above all. “The chief business of the American people is business,” he famously said once. Coolidge became President on August 2, 1923 after the sudden death of Warren G. Harding , and provided a steady, cautious hand throughout his nearly six years in the White House. While he presided over an enormously prosperous period in our history during “The Roaring Twenties”, his critics felt he was at times too lax to the challenges of the times. Coolidge’s governing style (or lack thereof) failed to head off the coming of the Depression, as he always believed that the market would correct itself, without a need for government intervention. Greenberg felt that Coolidge’s values were somewhat out of place in the 20th century, but those strong values guided Coolidge and the American public loved him for it. “He did not deplore corporate capitalism, or technology, or even consumer spending he accepted these elements of modernity while trusting in his religious faith and staying vigilant against moral decay,” writes Greenberg of Coolidge.

One interesting note: one of the first things Ronald Reagan did after taking office in 1981 was to replace a portrait of Harry Truman with one of Coolidge. Reagan noted that a popular criticism of Coolidge, that he did “nothing” as President, was perhaps one of his greatest strengths. Coolidge liked to let things play themselves out, which served him and America well during the rich 1920s, but may have failed to prevent The Great Depression which kept the Republicans out of the White House for nearly twenty years. On another note, I found it ironic that someone known for being short with words was the first President of the radio age. Coolidge’s radio addresses reached millions. By the way, “Keep Cool With Coolidge” was the 1924 campaign slogan that helped Coolidge ride to a landslide victory over John W. Davis, who totalled the lowest percentage of the vote of any Democrat in election history.

Here are a few of my favorite anecdotes and quotes from “Silent Cal”:

1) Once at a dinner while in the White House, a woman mentioned to Coolidge that she had bet her friends that she could get more than three words out of him that night.

Coolidge’s response to her ? “You lose.”

2) Reflecting his passive approach to problem-solving, Coolidge once said, “If you see ten troubles coming down the road, you can be sure that nine will run into the ditch before they reach you and you have to battle with only one of them.”

3) Greenberg gave a great example of how unassuming Coolidge was to those around him. Once while vice-president, he attempted to return to his hotel after it was evacuated by fire. He was stopped by a fire marshal.

“I’m the vice-president,” said Coolidge.

“What are you vice-president of ?” asked the marshal.

“I am the vice-president of the United States,” answered Coolidge.

“Come right down,” said the marshal. “I thought you were vice president of the hotel.”

Kudos to David Greenberg on his biography of Coolidge. What an interesting book, especially on a President I didn’t know much about or have any burning interest to learn more on.


More Facts to Supportthe President Calvin Coolidge Poem

* Coolidge was born in Plymouth Notch, Vermont, and attended a one-room school house.

* He graduated from Amherst College in 1895 and was admitted to the Massachusetts Bar in 1897.

* Coolidge's political career started in 1898 when he became a Northampton City Councilman. In succeeding years, he became a City Solicitor, the City Republican Chairman, and Clerk of the Courts.  He was elected to the Massachusetts General Assembly in 1906, and went on to become Mayor of Northampton, after which he was elected to the Massachusetts State Senate. This led to election as Lieutenant Governor  (1915 - 1917) and then Governor in 1918 - 1919. He was nominated Vice President of the United States as Warren Harding's running mate, and became the first  Vice President to attend cabinet meetings. He succeeded to the presidency upon President Harding's death on August 3, 1923. 

* Coolidge's inaugural Address was the first ever broadcast on radio.

* After retirement, he wrote his autobiography, as well as magazine articles and a syndicated newspaper column.


Calvin Coolidge: Life in Brief

A quiet and somber man whose sour expression masked a dry wit, Calvin Coolidge was known as "Silent Cal." After learning of his ascendancy to the presidency following the death of Warren Harding in 1923, Coolidge was sworn in by his father, a justice of the peace, in the middle of the night and, displaying his famous "cool," promptly went back to bed.

Calvin Coolidge was born on Independence Day, 1872, and raised in Plymouth Notch, Vermont. His father was a pillar of the community, holding a variety of local offices from tax collector to constable. From him, Coolidge inherited his taciturn nature, his frugality, and his commitment to public service. The early death of his mother and sister contributed to his stoical personality.

Climbing the Political Ladder

While practicing law in Northampton, Massachusetts, Coolidge began to climb the ladder of state politics. From a spot on the City Council in 1900, he became chairman of the Northampton Republican Committee in 1904 and joined the state legislature in 1907. His term as governor of Massachusetts placed him in the national arena just in time to benefit from the return to power of the Republicans at the end of World War I. As governor, he called in the state guard to break a strike by city police in Boston, claiming that "there is no right to strike against the public safety by anybody, anywhere, anytime." This bold action won him public acclaim and swept him onto the Republican ticket as the vice presidential nominee with Warren Harding. As vice president, Coolidge kept a low profile, sitting silently during cabinet meetings and seldom speaking in his constitutional position as presiding officer of the U.S. Senate.

After Harding's death in 1923, Coolidge became President. Intent on running for reelection in 1924, he dispatched his potential Republican rivals with relative ease. He had emerged unscathed from the scandals that plagued the Harding administration, earning a reputation for being honest, direct, and hardworking. The Democrats were split in 1924, finally settling on a compromise candidate, John W. Davis of West Virginia. With a rebounding economy to help him, Coolidge won handily with the slogan "Keep Cool With Coolidge."

A Visible Yet Passive Presidency

In contrast to his disdain for small talk, Coolidge was a highly visible leader, holding press conferences, speaking on the radio, and emerging as the leader among what one survey called "the most photographed persons on earth." Reveling in what would become known as the "photo op," he posed before the cameras dressed in farmer overalls, a cowboy hat and chaps, and an Indian headdress. But his prominent profile was not matched by a commitment to activism. He believed in small government, especially at the federal level, and practiced a passive style of leadership. He saw little need to intervene in issues that Congress or the states could handle without him.

Nonetheless, Theodore Roosevelt and Woodrow Wilson had changed the presidency into an activist institution, and public opinion fairly demanded a modicum of leadership from the White House. Coolidge did have an agenda. His chief concern was economics, where he favored low taxes, reduced regulation of business, and a balanced budget. Alongside his Secretary of the Treasury Andrew Mellon, the wealthy Pittsburgh industrialist who advocated "trickle-down" economics, as critics called it, Coolidge secured reductions in rates for wealthy Americans (most citizens at the time paid little federal tax). Although many observers at the time gave the President and Secretary Mellon credit for the so-called "Coolidge Prosperity" that characterized the seven years of his presidency, in retrospect he came under criticism for having failed to try to stop the feverish stock-market speculation toward the end of his term that contributed to the stock market crash of 1929. Coolidge also fought against farm-relief legislation that might have shored up the depressed farm economy.

Like Harding, Coolidge allowed his cabinet a free hand in foreign affairs, delegating authority to Treasury Secretary Mellon, Secretary of State Charles Evans Hughes, and Commerce Secretary Herbert Hoover, all holdovers from Harding's cabinet. The President believed that the United States should seek out foreign markets and refrain from entangling alliances and participation in the League of Nations. He supported the 1928 Kellogg-Briand Pact renouncing war as a means of settling international differences, a largely symbolic pact that nonetheless became an important precedent in fostering reliance on international law. In Latin America, Coolidge's administration tended to support the interests of U.S. businesses, although the President made steps toward a less adversarial posture than his predecessors had typically maintained. Coolidge chose not to run for a second term because his republican political philosophy led him to value highly the unwritten two-term precedent (toward which he counted the balance of Harding's term that he served). Moreover, the death of his teenage son in 1924 had taken much of the joy out of his work. True to his simple tastes, he imagined he would be happier in retirement in Northampton, Massachusetts.

First Lady Grace Coolidge was as sunny and sociable as her husband was taciturn and sardonic. The press photographed her at every opportunity, and she once joked that she was the "national hugger." Having been trained as an instructor for the deaf, Grace Coolidge brought national attention to the plight of the nation's hearing-impaired and became a close personal friend of the author and activist, Helen Keller, who was both deaf and blind.

Although the public admired Coolidge during his time in office, the Great Depression turned public opinion against him. Many linked the nation's economic collapse to Coolidge's policy decisions. He vetoed the problematic McNary-Haugen bill to aid the depressed agricultural sector while thousands of rural banks in the Midwest and South were shutting their doors and farmers were losing their land. His tax cuts worsened the maldistribution of wealth and overproduction of goods, which destabilized the economy. Although in the 1980s, conservatives, led by Ronald Reagan--who hung Coolidge's portrait in the White House--revived something of a cult of Coolidge, most historians look upon the Coolidge presidency with skepticism, considering him to have offered little in the way of a positive vision, however strong his personal integrity.


8. Coolidge rode a mechanical horse for exercise.

After his horseback riding activities were reportedly curtailed by concerned Secret Service agents, Coolidge installed a mechanical horse saddle in the White House. The machine ran on electricity and was able to mimic the bouncy agitation of trotting or galloping, and Coolidge rode the contraption up to three times a day, believing it was beneficial to his health. Referred to as “Thunderbolt,” by the press, the device was widely mocked by observers who felt riding a replica horse was not conduct befitting a president. Coolidge eventually tired of it, opting for other ill-advised exercise contraptions like a belly-reducing vibrating machine.


Influence on American Diplomacy

Hughes came to the office of Secretary of State at a moment of transition in U.S. politics. President Wilson’s internationalist ideas, grounded in his wartime Fourteen Points and his advocacy of a new League of Nations designed to prevent future wars, had been discredited in the United States during the peace negotiations at the end of World War I. Although President Wilson had successfully negotiated the Treaty of Versailles, ending the war and establishing the League, the U.S. Senate had refused to ratify the treaty in 1920, and President Wilson had been unwilling to compromise in order to secure its passage.

President Harding was elected in part because of his call for a return to “normalcy,” and as a result Hughes implemented a foreign policy that pursued only the most limited connection to the League or the principles of collective security laid out during the Wilson administration.

Hughes increased U.S. prestige in Latin America by arbitrating disputes between countries in the Western Hemisphere, and during his tenure, the United States recognized the new government in Mexico and compensated Colombia for the 1903 Panamanian revolt, which the United States had supported. He also directed the Washington Naval Conference of 1921-22, which resulted in the Five-Power Treaty, setting the ratio of naval strength among the five largest naval powers.

At the same time, he signed several agreements with the Japanese limiting the deployments of Japanese and U.S. military forces in the Pacific Ocean. He also ended the state of war with Germany with the Treaty of Berlin.

As Secretary of State, Hughes also worked to improve morale and increase the level of talent in the Department of State by supporting the 1924 Foreign Service Act (“Rogers Act,”), which would eventually result in a professional, highly-trained Foreign Service.


Silent Cal Speaks: Why Calvin Coolidge is the Model for Conservative Leadership Today

The Republican National Convention of 1924 nominated Calvin Coolidge as its candidate for a full four-year term as President. You'll recall that Coolidge had assumed the presidency following the death of Warren Harding.

As one who has covered and commented on several political conventions, that 1924 convention in Cleveland did not yield many good stories.

It is generally remembered as the most uninteresting convention in Republican history. Delegates didn't bother showing up at many of the sessions. The most popular drink was a keep-cool-with-Coolidge highball, composed of raw eggs and fruit juice. Will Rogers suggested that the city of Cleveland "open up the churches to liven things up a bit."

But this is a reminder that politics, in the end, is not about drama but about principle, not about charisma but about character. I doubt Republicans will get a nominee out of San Diego with so many wise and principled things to say about the deficit, about tax cuts, and about welfare dependence as they had in 1924. And I very much doubt he will beat this opponent by a landslide of 54 percent to 28 percent.

I have always had a particular respect for the 30th President, not entirely explained by the ties of family.

Calvin Coolidge had a certain style and attitude toward public service. He seemed immune to the pretensions of politics. When asked his goals as Governor of Massachusetts, he explained, "to walk humbly and discharge my obligations." It is hard to imagine a better definition of public service. When one woman admirer asked if the burdens of the presidency were more than a man could endure, Coolidge replied, "Oh, I don't know. There are only so many hours in the day, and one can do the best he can in the time he's got. When I was mayor of Northampton I was pretty busy most of the time, and I don't seem to be much busier here." There is something profoundly refreshing about a leader with that kind of perspective on life and politics. When Coolidge left the presidency he told reporters, "Perhaps one of the most important accomplishments of my administration has been minding my own business."

I have always admired Coolidge's political courage. He came to national prominence, of course, by breaking the 1919 police strike. Some people don't understand that this was controversial even in his own party. When he was about to sign the order calling out the National Guard, some colleagues warned him that it might destroy the Republican Party in Massachusetts and end his political career. Governor Coolidge took the pen and said quietly, "Perhaps you are right," then signed the document. No grandstanding. Just quiet strength.

Coolidge also showed real humanity beneath his inflexible exterior. I've always been moved by the story of how Coolidge, in the summer of 1924, crawled on his hands and knees to catch a rabbit to show his dying son. He later said, "When he was suffering he begged me to help him. I could not." In that tragedy, he provided a model of dignified grief.

And Coolidge, of course, was always a source of great stories. Everyone has his favorites. Once a man, riding with Coolidge through Vermont, commented, "See how closely they have shaved those sheep?" "At least on this side," said the President.

At another point, a rude, combative man came up to Coolidge and said, "I didn't vote for you." The President immediately replied: "Someone did."

In some ways, I think that Calvin Coolidge misled people into thinking he was less thoughtful and astute than he actually was. He never set out to impress -- a quality of character almost unique in politics. He would have liked the praise of one country shopkeeper, "That young chap Coolidge certainly has more stuff on the shelves and outs less in the show-window than any fellow I've ever seen."

You would think that a President with this kind of character and personality would be widely respected and fondly remembered. In fact, in his own time, he was one of the most popular men ever to occupy the White House.

But the attempts to malign Coolidge -- the historical slander -- began early. H. L. Menken called him "petty and dull." Franklin Roosevelt never tired of attacking the "Coolidge Prosperity," as though it were false and empty.

The history books quickly took up the cause. Historian Henry Steele Commanger wrote:

Historian Arthur Schlesinger, Jr., wrote in The Crisis of the Old Order, "But, for Coolidge, business was more than business it was a religion and to it he committed all the passion of his arid nature. as he worshipped business, so he detested government. Economy was his self-confessed obsession."

None of this venom can be explained by the real-world results of the Coolidge Administration. The federal budget shrank. The national debt was cut almost in half. Unemployment stood at 3.6 percent. Consumer prices rose at just 0.4 percent. During his term, there was a remarkable 17.5 percent increase in the nation's wealth. Total education spending in the United States rose fourfold. In the 1920s, illiteracy fell nearly in half. This was a golden age, by any standard.

There must be some other reason that Coolidge is controversial. He has not been forgotten -- like Chester Arthur or Millard Fillmore -- he has been actively vilified by certain historians. In my view, this is not because he was "dull" or "arid," but because his ideas were important -- and even threatening to some. He is attacked precisely because he is a figure who speaks beyond his time.

Calvin Coolidge, known for his reticence, was actually the most articulate conservative who ever served as President. He was, as British historian Paul Johnson comments, "internally consistent and single-minded." If his views are right, much of modern political thinking -- from FDR to Bill Clinton -- is profoundly wrong. This is why he continues to be relevant.

Coolidge was sometimes criticized for stating and restating the obvious. It was he who said, "When a great many people are unable to find work, unemployment results." Actually Calvin Coolidge was in a constant search for foundational principles -- the bedrock convictions that explain everything else. His points were not simply obvious, they were fundamental. Johnson concludes, "No public man carried into modern times more comprehensively the founding principles of Americanism: hard work, frugality, freedom of conscience, freedom from government, respect for serious culture."

"They criticize me," Coolidge said, "for harping on the obvious. Perhaps someday I'll write On the Importance of the Obvious. If all the folks in the United States would do the few simple things they know they ought to do, most of our big problems would take care of themselves."

Our nation is constantly in search of new ideas and new solutions. It is desperate for answers and obsessed with innovation. But Coolidge's message was very different. He urged his fellow citizens to examine the basics of their beliefs. He called their attention to the proven principles of our political tradition. This is the reason his views, opinions, and advice seem so current. Those who set out to be "new" and "modern" are quickly outdated. Those who call attention to the permanent things are always fresh.

The 1990s would be wise to listen to this voice for the 1920s, speaking about principles that never age.

    Coolidge talked honestly about the nature of wealth and of individual responsibility.

He told the Massachusetts Senate in 1914, "Government cannot relieve from toil. The normal must take care of themselves. Self-government means self-support. Ultimately property rights and personal rights are the same thing. History reveals no civilized people among whom there was not a highly educated class and large aggregations of wealth. Large profits mean large payrolls."

The goal of public policy, in Coolidge's view, was not to redistribute wealth, but to create it. "After all," he said, "there is but a fixed quantity of wealth in this country at any fixed time. The only way that we can all secure more of it is to create more."

Coolidge also saw that there is a tie between wealth, individual character, and social progress. "Wealth is the product of industry, ambition, character and untiring effort. In all experience, the accumulation of wealth means the multiplication of schools, the increase of knowledge, the dissemination of intelligence, the encouragement of science, the broadening of outlook, the expansion of liberty, the widening of culture."

"I favor the policy of economy," he said, "not because I wish to save money, but because I wish to save people. The men and women of this country who toil are the ones who bear the cost of the government. Every dollar we carelessly waste means that their life will be so much the more meager. Every dollar that we prudently save means that their life will be so much the more abundant. Economy is idealism in its most practical form."

In some ways, President Coolidge was a supply-sider before his time. He understood that high tax rates do not always mean higher tax revenues. Taxes can constrict economic activity, leaving less profit and income to tax. "The method of raising revenue," he argued,

That is sound, practical, principled advice for any time. In his own time, it was dramatically effective. The Revenue Act of 1926 -- engineered along with Treasury Secretary Andrew Mellon -- was a stunning success. In 1922, the effective tax rate on the wealthy was 50 percent, who paid a total of $77 million into the Treasury. By 1927, Coolidge had cut their tax rate to 20 percent -- but the same group paid $230 million in taxes. Meanwhile, the total tax burden on people making less than $10,000 fell from $130 million in 1923 to less than $20 million in 1929.

He believed it was impossible to change the world suddenly because it was impossible to suddenly change human behavior. In his inaugural address, he said, "We must realize that human nature is about the most constant thing in the universe and that the essentials of human relationship do not change. We must frequently take our bearings from these fixed stars of our political firmament if we expect to hold a true course."

In no way was Coolidge a materialist. In the same speech in which he famously said, "The chief business of the American people is business," Coolidge also argued, "The accumulation of wealth cannot be justified as the chief end of existence." Elsewhere he noted, "Industry, thrift and self-control are not sought because they create wealth, but because they create character."

No society, he believed, can be prosperous or successful in the absence of moral conviction. In essence, the common good requires that goodness be common. "Mere intelligence," he said, "is not enough. Enlightenment must be accompanied by that moral power which is the product of home and religion. Real education and true welfare for the people rest inevitably on this foundation, which the government can approve and command, but which the people themselves must create."

Coolidge was committed to religious freedom, stating that the "fundamental precept of liberty is toleration." But he also noted, "The foundations of our society and our government rest so much on the teachings of the Bible that it would be difficult to support them if faith in these teachings would cease to be practically universal in our country."

American society is just now learning how difficult that task is.

These ideas represent more than a practical political approach. They are a coherent, consistent view of the world, rooted in a philosophy about God, man, and government. This is something rare in an American President -- something we see only in figures like Jefferson and Lincoln.

I think it can be argued that the two seminal, symbolic figures in America during the early twentieth century were Calvin Coolidge and Franklin Roosevelt. They represented visions larger than their own lives -- fundamentally different directions for our national experiment.

Roosevelt spoke of the need for "bold, persistent experimentation." He established a tradition of liberal tinkering with American society that reaches through history to our current administration. A health care plan that attempted to nationalize one-seventh of the U.S. economy is a clear descendant of this approach.

Calvin Coolidge is the polar opposite. His philosophy of government and of life is summarized in an extraordinary speech, given in 1926 at the 150th anniversary of the Declaration of Independence. It may be the finest, richest speech given by an American President in this century. "Under a system of popular government," he said,

What we need instead, Coolidge contended, is a "better knowledge of the foundations of government in general." Once again, he was talking about foundations -- always the basics.

Those foundations, in the history of our country, were not material, but spiritual. Our nation's founders "were a people who came under the influence of a great spiritual development and acquired a great moral power."

"No other theory is adequate to explain or comprehend the Declaration of Independence," he said.

For Coolidge this was not empty patriotism. It was a continual challenge, reissued in every generation:

Coolidge concluded that our first, most important task as a nation is not to seek new ideas, but to return to old ideals:

Our century has proven Coolidge to be exactly right. The greatest revolution of our time -- defeating a totalitarian empire -- was the ringing reaffirmation of ideas familiar in Philadelphia in 1776. It is socialism -- which claimed history as its own -- that now seems reactionary. It is American liberalism that seems old and tired.

In the 1940s, Arthur Schlesinger wrote, "There seems no inherent obstacle to the gradual advance of socialism in the United States through a series of New Deals." But, with the perspective of history, they have advanced toward exhaustion -- toward dependence and spiritual decay. We forgot about the nature of man and the limits of government. We neglected that the "things of the spirit come first." Calvin Coolidge would have found these things obvious. If only they had been obvious to us.

Let me conclude with a statement by Coolidge that has never been more current and relevant.

I would add only that we also need to be graced by leaders of Calvin Coolidge's stature again.

1. Cal Thomas is a syndicated columnist and radio host. He spoke at The Heritage Foundation on October 31, 1996, as part of a lecture series on Great Conservative Heroes.


Ver el vídeo: Calvin Coolidge Passes Suddenly (Agosto 2022).