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Gustav Line

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La Línea Gustav era la más atrasada de las tres líneas defensivas alemanas en la península italiana al sur de Roma. Construido a lo largo de los ríos Garigliano y Rapido, fue fortificado con pozos de armas, búnkers de hormigón, emplazamientos de ametralladoras con torretas, alambre de púas y campos de minas. La Línea Gustav estaba en manos de 15 divisiones del ejército alemán bajo el mando del general Albert Kesselring.

Se hicieron varios intentos de romper el flanco occidental de la Línea Gustav durante enero de 1944 cuando el general John Lucas y el 5º Ejército de los Estados Unidos desembarcaron en Anzio. Sin embargo, no fue hasta mayo de 1944 que la Operación Diadem bajo el liderazgo del general Harold Alexander, las fuerzas aliadas lograron romper la Línea Gustav.


Línea Gustav-Cassino, noviembre de 1943 - mayo de 1944

La Línea Gustav-Cassino fue una posición defensiva alemana construida a finales de 1943 en Italia. Desde Gaeta, al sur de Roma, a través de Cassino, los Apeninos y se extendía hasta el estuario de Sangro en la costa oriental. Los aliados occidentales necesitaron cuatro ofensivas para romper esta posición. La ruta óptima de avance de los aliados a Roma era a través del valle de Liri. Sin embargo, las defensas de Gustav bloquearon esta ruta alrededor de Cassino, particularmente en las alturas de Monte Cassino, coronada por su antiguo monasterio. En la Primera Batalla de Monte Cassino (17 de enero-11 de febrero de 1944). Las tres divisiones británicas del X Cuerpo atacaron a través del río Garigilano cerca de la costa occidental, mientras que tres divisiones del Quinto Ejército de los EE. UU. Atacaron a Cassino.

La línea Gustav-Cassino. Esta imagen está tomada del libro American Battles and Campaigns

Posteriormente, las fuerzas aliadas aterrizaron detrás del Garigliano en Anzio. Los aliados cerraron el monasterio antes de ser detenidos. Durante la segunda batalla (15-18 de febrero), una división de Nueva Zelanda y una de India atacaron las defensas de Cassino para ayudar a la asediada cabeza de playa de Anzio. A pesar de sufrir muchas bajas y de destruir el monasterio, los aliados nuevamente no lograron capturar Monastery Hill. En la tercera batalla (15-26 de marzo), tres divisiones aliadas atacaron Cassino desde el noreste. Sin embargo, el avance aliado se detuvo nuevamente antes del monasterio.

La batalla final de la línea Gustav-Cassino

En la cuarta batalla (11-25 de mayo), las fuerzas de la Operación Diadem, el Quinto Ejército de los EE. UU. Y el Octavo Ejército británico atacaron el sector occidental de Gustav Line en una ofensiva a gran escala. Mientras el II Cuerpo de EE. UU. Y el I Cuerpo francés asaltaban el Garigliano y el VI Cuerpo de EE. UU. Salía de la cabeza de playa de Anzio, el II Cuerpo polaco y el XIII británico asaltaban la posición de Cassino. Esta ofensiva atravesó a Cassino. A finales de mayo, las fuerzas alemanas estaban en plena retirada hacia el norte, más allá de Roma. Los aliados sufrieron 55.000 bajas en estas operaciones, mientras que los alemanes se llevaron 35.000.

Dr. Chris McNab es el editor de AMERICAN BATTLES & amp CAMPAIGNS: A Chronicle, desde 1622 hasta el presente y es un especialista experimentado en técnicas de supervivencia urbana y en la naturaleza. Ha publicado más de 20 libros, entre ellos: How to Survive Anything, Anywhere. Una enciclopedia de técnicas de supervivencia civiles y militares para todos los entornos. Técnicas de resistencia de las fuerzas especiales, Manual de supervivencia de primeros auxilios y Manual de supervivencia urbana.


Schwerer Gustav & # 8211 Hitler & # 8217s pistola gigante & # 8211 Cómo funcionó y por qué resultó ser un desastre

Al comienzo de la Segunda Guerra Mundial, el líder nazi, Adolf Hitler, ansioso por invadir Francia, exigió la construcción de una nueva arma que pudiera penetrar las fortificaciones de hormigón de la Línea Maginot francesa, el único gran obstáculo físico que se interponía entre el ejército nazi. y el resto de Europa Occidental.

En 1941, un año después de la invasión de Francia, el fabricante de armas y metalúrgico alemán, Gustav Krupp, presentó un enorme cañón, que ofreció gratis al ejército de Hitler, para mostrar su contribución al esfuerzo bélico, según el historiador C. Peter Chen.

La nueva arma era un cañón de unos 12 metros de alto, 47 metros de largo, que pesaba 1.350 toneladas y disparaba proyectiles de 10 toneladas a través de una tubería de 30 metros de largo. 22 personas podrían sentarse alineadas en el cañón del arma. La impresionante arma se hizo conocida como & # 8220Great Gustav & # 8221.

Se encargaron dos armas de este tipo, la segunda se llamó Dora. Dora fue la segunda pistola producida. y fue desplegado brevemente contra Stalingrado, pero los alemanes lo habían retirado rápidamente cuando los soviéticos amenazaron con rodear el arma. Dora fue destrozada antes de que terminara la guerra y fue descubierta en el oeste por tropas estadounidenses.Soldados estadounidenses encima de The Dora Gun. Imagen cortesía de Wikipedia

En la primavera de 1942, el cañón Gustav se utilizó por primera vez durante el asedio de Sebastopol en Crimea. El arma disparó 300 proyectiles sobre Sebastopol.

Sin embargo, con el tiempo, los nazis se dieron cuenta de que esta impresionante arma tenía una gran cantidad de inconvenientes importantes: era un objetivo fácil de detectar por los pilotos de aviones aliados y, debido a su peso, solo podía transportarse en una pista dedicada que, era muy caro y los alemanes se vieron obligados a construirlo por adelantado.

El cañón Gustav necesitaba 2.000 personas. La mayoría de estas personas tenían la tarea de proporcionar cobertura de aire para el arma y no estaban involucradas con el funcionamiento real del arma. El montaje de las cinco piezas principales que componían el cañón duró cuatro días. Además, la calibración del equipo necesario para disparar un proyectil tomó varias horas, lo que significaba que el arma solo podía disparar 14 rondas por día.

Más de un año después de su primer uso, los nazis dejaron de usar la pistola Gustav. El arma parece haber sido destruida para evitar su captura en algún momento antes del 22 de abril de 1945, pero otras fuentes afirman que la gran arma fue capturada y desmontada por los rusos.


Gustav Line

La Línea Gustav era una sólida línea defensiva construida por los alemanes que se extendía desde el Mar Tirreno hasta el Mar Adriático. La Línea Gustav corría a lo largo de los ríos Garigiliano y Rapido en el oeste y en el río Sangro en el lado este de la península italiana. La línea fue defendida por 15 divisiones alemanas fortificadas con armas pequeñas, artillería, pastilleros, emplazamientos de ametralladoras, campos de minas y alambre de púas. Las divisiones alemanas se habían retirado y fortificado esta línea después de la invasión aliada de Italia. Para llegar a Roma, el "centro de gravedad" de la resistencia italiana, los aliados tuvieron que atravesar esta línea para cortar las líneas de comunicación del ejército alemán y abrir el camino a Roma.

Los alemanes llamaron a Gustav Line un "collar de perlas anclado por Monte Cassino". Al anclar la Línea Gustav, Monte Cassino fue identificado por los alemanes y los aliados como un terreno clave debido a la excelente observación que proporcionaba sobre la entrada al valle de Liri. Desde Monte Cassino, se pueden ver todos los caminos y cruces de ríos en la desembocadura del Valle de Liri. Aumentando la complejidad del terreno de Monte Cassino se construyó el monasterio benedictino sobre él. El monasterio, la fuente de la orden benedictina de los monjes, fue construido alrededor del año 529. El río Rapido formaba parte de la Línea Gustav, actuando como un foso natural, protegiendo a Monte Cassino.

Debido a que Gran Bretaña veía el Mediterráneo de manera diferente a los Estados Unidos, después de todo, era una línea vital del imperio, su influencia gradualmente predominó. América estaba más preocupada por invadir Europa Occidental y trató de limitar sus aventuras en el Mediterráneo. Antes de que se pudiera acordar una estrategia aliada a largo plazo, el Octavo Ejército británico invadió Italia a través del Estrecho de Messina. Independientemente de las intenciones, una vez iniciada la campaña italiana cobró vida propia.

Los desembarcos aliados en Italia en septiembre de 1943, seguidos rápidamente por la liberación de Nápoles y el cruce del río Volturno en octubre, habían atado a las fuerzas alemanas en el sur de Italia. A finales de año, un ejército alemán reforzado de 23 divisiones, que constaba de 215.000 soldados comprometidos en el sur y 265.000 en reserva en el norte, estaba llevando a cabo una retirada lenta bajo la presión del Quinto Ejército de los EE. UU. Al mando del teniente general Mark Clark y la Commonwealth y Fuerzas aliadas del Octavo Ejército británico al mando del general Sir Bernard L. Montgomery. Las operaciones aliadas en Italia entre enero y septiembre de 1944 fueron esencialmente una guerra de infantería donde el resultado fue decidido por innumerables acciones de pequeñas unidades libradas en algunos de los terrenos más difíciles de Europa bajo algunas de las peores condiciones climáticas encontradas en cualquier lugar durante la Segunda Guerra Mundial.

Al sur de Roma, los alemanes construyeron tres grandes líneas defensivas: la Línea Barbara, mal definida e improvisada, que se extendía desde Monte Massico hasta el pueblo de Teano, hasta Presenzano y hasta las montañas Matese, la Línea Bernhard o Reinhard, un cinturón más amplio de fortificaciones más fuertes a cuarenta millas al norte de Nápoles entre Gaeta y Ortona, que se extienden desde la desembocadura del río Garigliano cerca de Mignano hasta Monte Camino, Monte la Difensa, Monte Maggiore y Monte Sammucro y el más formidable de los tres cinturones, la Línea Gustav, una sistema de sofisticadas defensas entrelazadas, anclado en Monte Cassino, que se extendía a través del punto más estrecho y accidentado de la península a lo largo de los ríos Garigliano y Rapido.

A mediados de enero de 1944, los ejércitos aliados atravesaron los dos primeros cinturones y se enfrentaron a la Línea Gustav. Sin embargo, las fuerzas aliadas estaban exhaustas tras meses de intensos combates en un clima amargo. El terreno también favoreció a los defensores, que utilizaron las montañas de los Apeninos, con sus profundos valles, hondonadas brumosas y arroyos y ríos crecidos por la lluvia, para ralentizar el avance aliado a un lento avance. Los soldados aliados soportaron vientos helados y lluvias torrenciales, vivieron en refugios improvisados, comieron raciones frías, sufrieron la exposición y el pie de trinchera, y transportaron sus propias municiones y suministros hacia arriba y hacia abajo por laderas empinadas donde los vehículos e incluso los trenes de mulas a menudo no podían negociar los pocos pistas toscas o peñascos rocosos. Los aliados realizaron repetidos intentos de cruzar el río Rapido en diferentes puntos del río.

Se tramó un plan a principios de diciembre de 1943 en Marrakech para realizar un desembarco anfibio (nombre en código Shingle) en el puerto de Anzio-Nettuno, 80 millas al norte de la Línea Gustav y 35 millas al sur de Roma. Varios días antes de la invasión, se lanzaría una nueva ofensiva contra la Línea Gustav. Los dos frentes debían vincularse en siete días. En las primeras horas del 22 de enero de 1944, la 1ª División de Infantería y la 3ª División de Infantería aterrizaron en Anzio-Nettuno contra una mínima oposición. En el segundo día del desembarco, sabiendo que el intento aliado de romper la Línea Gustav dos días antes había fracasado, los aliados comenzaron a moverse cautelosamente hacia el interior. Dos días después del desembarco, más de 40.000 soldados alemanes se enfrentaron a los aliados. A fines de enero, el escenario estaba listo para lo que resultó ser una de las batallas más sangrientas en el frente occidental. A mediados de febrero, un cuarto de millón de hombres estaban enzarzados en un combate mortal en la llanura de Anzio. A principios de marzo, la batalla se había estancado y se volvió tan estática y mortal como las trincheras de la Primera Guerra Mundial. No fue sino hasta finales de mayo que las nuevas ofensivas en el sur y en Anzio obligaron al enemigo a retirarse de ambos frentes para posiciones al norte de Roma. Las optimistas predicciones de Churchill demostraron ser erróneas en todos los aspectos.

Los aliados se habían dado cuenta al principio de su campaña contra la Línea Gustav de que el histórico monasterio que dominaba la cima de Monte Cassino (1.703 pies sobre el nivel del mar) era un punto estratégico crucial. Sin embargo, eximieron al monasterio, fundado en 524 d.C. por San Benito, de ataques aéreos, de artillería y terrestres durante los asaltos estadounidenses a Cassino. Aunque los aliados supieron más tarde que el monasterio en sí nunca fue ocupado permanentemente por los alemanes, los frecuentes avistamientos de personal enemigo dentro de sus muros levantaron sospechas. Además, el enemigo construyó emplazamientos fuertemente fortificados y puestos de observación a pocos metros del monasterio para aprovechar al máximo el terreno y las prohibiciones de fuego de los aliados.

Algunos observadores aéreos aliados y fuerzas terrestres declararon que vieron soldados alemanes, incluidos francotiradores y observadores de artillería, dentro del antiguo edificio. El comandante alemán insistió en que sus fuerzas estaban en el área alrededor del monasterio, pero no dentro de él. La historia prueba que el comandante alemán estaba siendo sincero. La posición oficial de Estados Unidos sobre el atentado de Monte Cassino sufrió varios cambios. La declaración "evidencia irrefutable" sobre el uso alemán de la abadía fue eliminada del registro oficial en 1961 por la Oficina del Jefe de Historia Militar. En 1964, el registro se cambió nuevamente a: "Parece que no hay tropas alemanas, excepto un pequeño destacamento de la policía militar, en realidad dentro de la abadía antes del bombardeo. La corrección final del registro oficial se produjo cinco años después. En 1969, el relato oficial fue cambió para que diga: "La abadía estaba desocupada por tropas alemanas".

En ese momento no había consenso en que la exención aliada con respecto a Monte Cassino fuera acertada. El general Alexander y sus superiores habían sostenido durante mucho tiempo que no se permitiría que la seguridad de tales áreas interfiriera con las necesidades militares. Cuando el general Freyberg comenzó a planear su asalto, concluyó que el monasterio tendría que ser reducido y solicitó ataques aéreos.

Los estadounidenses buscaron aprovechar la oportunidad para mostrar las habilidades del poder aéreo del Ejército de los EE. UU. Para apoyar las operaciones terrestres. Tras el lanzamiento de folletos advirtiendo a los civiles en el monasterio que deben evacuar, las Fuerzas Aéreas Tácticas y Estratégicas del Ejército, que constan de los Grupos de Bombarderos 319, 340, 321, 2, 97, 99 y 301, comenzaron sus bombardeos a las 09.45 del 15 de febrero. 1944. Un total de 142 B-17, 47 B-25 y 40 B-26 lanzaron 1.150 toneladas de explosivos y bombas incendiarias sobre la abadía, reduciendo toda la cima de Monte Cassino a una masa humeante de escombros. El polémico bombardeo destruyó gran parte del monasterio y sus muros exteriores, pero no penetró en las cámaras subterráneas que los aliados pensaban que los alemanes estaban usando como refugios antiaéreos. Cuando la 4ª División India lanzó su ataque la noche del 15 de febrero, fue rechazada con un gran número de bajas. Durante los siguientes tres días, los cazabombarderos brindaron un apoyo cercano a nuevos asaltos indios, todos los cuales fracasaron con tremendas pérdidas.

A mediados de marzo de 1944, los aliados atacaron nuevamente Monte Cassino. Aunque la mayoría de los comandantes ahora dudaban de que los ataques aéreos pudieran reducir las defensas de Cassino hasta el punto en que la infantería pudiera tener éxito, no obstante, se planeó un gran ataque aéreo. Oleadas sucesivas de bombarderos pulverizarían Cassino entre las 08.30 y el mediodía, entregando 750 toneladas de bombas de 1,000 libras con mechas de acción retardada.

El 15 de marzo de 1944, los generales Clark, Alexander, Eaker, Freyberg y Devers observaron el ataque aéreo contra Cassino desde tres millas de distancia. Según lo programado, 514 bombarderos medianos y pesados, apoyados por 300 cazabombarderos y 280 cazas, lanzaron explosivos de alta potencia sobre la zona. El bombardeo no cumplió con las expectativas. A medida que la infantería y las unidades blindadas avanzaban sobre el terreno lleno de cráteres y ahora casi intransitable, encontraron las posiciones alemanas todavía intactas y defendidas con entusiasmo. A pesar de los nuevos ataques aéreos de los cazabombarderos y de otras 106 toneladas de bombas, los neozelandeses y los indios progresaron poco. Otros ataques aéreos del 16 al 17 de marzo, que arrojaron 466 toneladas de bombas, no produjeron resultados tangibles. El 21 de marzo, siete días después del ataque, el general Clark pidió a Freyberg que interrumpiera el asalto, una decisión que los generales Juin y Leese también consideraron prudente. Sin embargo, pensando que el éxito estaba a su alcance, Freyberg continuó el ataque hasta que Alejandro lo obligó a detener la ofensiva el 23 de marzo. Después de múltiples ataques aéreos, el disparo de 600.000 proyectiles de artillería y 1.316 bajas neozelandesas y 3.000 indias, Cassino, Monte Cassino y el valle del Liri permanecieron en manos alemanas.

En un esfuerzo por romper las defensas alemanas (y minimizar las bajas), las fuerzas aéreas estadounidenses iniciaron la operación "Estrangular" en marzo de 1944. Diseñada para detener el flujo de suministros a los alemanes, se centró en los ferrocarriles y carreteras al norte de Roma. En la primera semana, los aliados cortaron todos los ferrocarriles en al menos dos lugares. A partir de entonces, promediaron 25 cortes por día. La capacidad ferroviaria cayó de 80.000 toneladas por día a 4.000, muy por debajo de lo que los alemanes necesitaban para resistir una ofensiva intensiva. Sin embargo, con 4.000 toneladas al día, los alemanes podrían sobrevivir en ausencia de un ataque terrestre aliado. Por lo tanto, no se retiraron.

Los aliados no habían logrado romper la línea Gustav en tres ocasiones: en enero con los desafortunados asaltos al río Rapido, en febrero con el intento de flanquear Cassino y en marzo con el intento de conducir entre el monasterio de Monte Cassino y la ciudad de abajo. . Los alemanes mantuvieron un firme control de la línea fortificada que se extendía desde el golfo de Gaeta en el mar Tirreno hasta el Adriático, y ahora estaban preparando la Línea Hitler, de cinco a diez millas más al norte. Estas nuevas defensas se extendían desde Terracina hasta el valle de Liri y Monte Cairo y estaban tripuladas por el equivalente a nueve divisiones del L1 Mountain Corps al mando del teniente general Valentin Feuerstein. Para hacer frente a nuevos ataques aliados, el Décimo y el Décimo Cuarto Ejércitos reunieron a 365.000 soldados, la mayor parte de los 412.000 soldados alemanes estacionados en Italia al sur de los Alpes.

El general Alejandro utilizó el período de marzo a mayo de 1944 para reconstruir sus fuerzas y planificar el ataque final a Roma. Para asegurar una victoria abrumadora y evitar las batallas de desgaste encontradas hasta ahora, el comandante del 15. ° Grupo de Ejércitos estimó que necesitaba al menos una ventaja de tres a uno en infantería sobre sus adversarios, lo que requería una reorganización importante de la línea aliada. Por lo tanto, el frente del Quinto Ejército se redujo a doce millas, solo la estrecha llanura costera a lo largo del mar Tirreno. La tan esperada ofensiva de primavera comenzó el 11 de mayo de 1944. El asalto del Cuerpo Polaco a Monte Cassino fracasó con más del 50 por ciento de la fuerza atacante contabilizada como bajas.

Habiendo perdido más del 40 por ciento de su fuerza de combate en solo tres días, con la presión aumentando a lo largo de toda la Línea Gustav, y enfrentados al cerco de Cassino, los alemanes comenzaron a retirarse hacia el norte, luchando contra acciones desesperadas de retaguardia durante todo el camino. Lo que marcó una enorme diferencia, sin embargo, fue la incapacidad alemana para mover reservas al frente o para mover fuerzas lateralmente a lo largo de él. La campaña de interdicción había cobrado tantas víctimas en camiones y trenes, y había causado tanto daño a puentes, ferrocarriles y carreteras, que los alemanes dependían de la fuerza del pie y del transporte de animales para moverse a cualquier parte.

En las primeras horas de la mañana del 16 de mayo, el II Cuerpo Americano y el Cuerpo Expedicionario Francés (FEC) habían roto la Línea Gustav. El comandante alemán Kesselring se vio obligado el 2 de junio a ordenar a todas las unidades alemanas que rompieran el contacto y se retiraran al norte, declarando Roma ciudad abierta el 3 de junio.


Línea de invierno

los Línea de invierno fue una serie de fortificaciones militares alemanas en Italia, construidas durante la Segunda Guerra Mundial por la Organización Todt. El primario Gustav Line atravesó Italia desde el norte de donde el río Garigliano desemboca en el mar Tirreno en el oeste, a través de los Apeninos hasta la desembocadura del río Sangro en la costa del Adriático en el este. El centro de la línea, donde cruzaba la ruta principal hacia el norte de Roma (autopista 6) que seguía el valle de Liri, estaba anclado alrededor de las montañas detrás de la ciudad de Cassino, incluido Monte Cassino, en el que se encontraba una antigua abadía que dominaba la entrada. al Valle de Liri (una ruta principal a Roma) y Monte Cairo, que les dio a los defensores una clara observación de los posibles atacantes que avanzaban hacia la desembocadura del valle de Liri. En el lado occidental de los Apeninos había dos líneas subsidiarias: la Línea Bernhardt frente a las posiciones principales de Gustav y la Línea Hitler a unas 5 millas hacia atrás. La línea Winter estaba fortificada con pozos de armas, búnkeres de hormigón, emplazamientos de ametralladoras con torretas, alambre de púas y campos de minas. Era la más fuerte de las líneas defensivas alemanas al sur de Roma. Aproximadamente 15 divisiones alemanas se emplearon en la defensa. Los aliados necesitaron desde mediados de noviembre de 1943 hasta finales de mayo de 1944 para luchar a través de los diversos elementos de la Línea de Invierno, incluidas las conocidas batallas de Monte Cassino y Anzio.

Algunas autoridades definen la Línea Bernhardt como el cruce de Italia de costa a costa siguiendo no solo las posiciones defensivas occidentales descritas anteriormente, sino también incorporando las defensas orientales de la Línea Gustav. Otras autoridades usan el nombre de Winter Line indistintamente con Gustav Line como se define arriba.


Gustav Line - Historia

Parte posterior del estuche Becker
Hacia 1891
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Sin embargo, los relojes Becker no se limitaban a los relojes de pared de madera. Todo, desde relojes de aniversario hasta relojes de pulsera, está disponible con la marca comercial Becker.

Los relojes Gustav Becker son conocidos por su calidad. La mano de obra y el nombre de Becker en un reloj lo harán más valioso que los relojes de fabricante y rsquos menos conocidos de calidad similar. Estas obras de arte coleccionables no son tan caras como sus contrapartes de muebles y pueden variar en precio de $ 500 a $ 5,000 y más. Aunque Gustav Becker solo vivió hasta 1885, los relojes llevaron su marca registrada hasta 1935. La Compañía Junghans absorbió a Becker, Lenzkirch, Hamburg American, etc. en una compañía de relojes que continúa en el negocio hasta el día de hoy.

Polea con logotipo de ancla de Gustav Becker

Soporte de movimiento con el logotipo de ancla de Gustav Becker

Movement Stamp and Serial No.</p> <p>Gustav Becker 2-Wt Vienna Regulator</p> <p> <b>Gustav Becker Serial Numbers <br /></b>(Freiburg only/<em>not</em> Braunau - see logos table in right column)</p>

Un proyectil para la pistola Dora (sin el capuchón balístico afilado) encontrado después de la Segunda Guerra Mundial en el antiguo campo de tiro alemán cerca de Darłowo, en exhibición en el museo del ejército polaco en Varsovia.

su emplazamiento aproximadamente a 15 km al oeste de la ciudad en agosto de 1942, y listo para disparar el 13 de septiembre, fue retirado por amenaza de cerco del Ejército Rojo. Los alemanes se llevaron a Dora con ellos en la retirada y Dora se separó antes del final de la guerra. El ejército estadounidense descubrió los restos del arma después de que se descubriera el Schwerer Gustav. No hay compromisos de guerra atribuidos a Dora.


HISTORIA

En 1943 ya estaba claro para todas las fuerzas militares involucradas que la Segunda Guerra Mundial se estaba volviendo a favor de las Fuerzas Aliadas. Alemania e Italia siguieron siendo derrotados en los campos de batalla y especialmente en nuestro país las dudas sobre una guerra “lejana”, provocando privaciones y tanto sacrificio, se hicieron cada vez más comunes entre el pueblo y el gobierno de Italia. Esta desconfianza era bien conocida por la élite política alemana que decidió en mayo de 1943 enviar algunas divisiones de soldados alemanes a la península italiana, para apoyar a nuestras tropas en la defensa de las fronteras, con la opinión de que era probable que hubiera un inminente desembarco aliado, pero también para mantener las operaciones italianas bajo observación, ya que temían que los italianos probablemente se rendirían a las fuerzas aliadas. Mientras tanto, las tropas británicas y estadounidenses se acercaban a la costa italiana, después de derrotar a las Fuerzas del Eje en África, gracias a un enorme arsenal militar y la confianza en sí mismos de una victoria africana.

SITUACIÓN ITALIA Y CONSTRUCCIÓN DE LA LÍNEA GUSTAV

El 11 de julio de 1943 el desembarco en Sicilia se produjo muy rápidamente y en poco más de un mes la isla quedó completamente ocupada: las tropas italianas se rindieron y los alemanes, los únicos que se opusieron al avance de los ejércitos aliados, se vieron obligados a retirarse a Calabria. Mientras tanto, Mussolini había sido depuesto, arrestado y encarcelado (25 de julio de 1943) y el nuevo Gobierno, cuyo jefe era el general Badoglio, inició secretamente negociaciones para rendirse a los aliados y firmar el armisticio. Al mismo tiempo, para no despertar sospechas entre los alemanes, continuó anunciando su apoyo a la alianza del Eje. Alemania no confiaba en las garantías italianas y desde el 26 de julio aumentó el número de divisiones blindadas, paracaidistas e infantería que se enviaban a Italia y esto continuó hasta agosto. No hubo protesta del gobierno italiano, que sintió que habían sido "invadidos". Durante este período, los aliados bombardearon fuertemente toda la península italiana, intentando atacar asentamientos industriales, comunicaciones y hostigar a las fuerzas enemigas. El daño fue enorme y las pérdidas más graves se produjeron entre la población italiana. La rendición militar italiana incondicional se firmó finalmente el 3 de septiembre de 1943 y se anunció públicamente el 8 de septiembre. Al mismo tiempo, el Gobierno, el Rey, la Familia Real y la élite política y militar se prepararon para abandonar el país por temor a un acto de venganza alemana. Abruzzo estuvo tristemente en el centro de estos acontecimientos, ya que el rey Vittorio Emanuele III y su séquito se refugiaron primero en el castillo de Crecchio y luego se embarcaron en un barco desde el puerto de Ortona hacia Brindisi. También en Abruzzo, Mussolini, que estaba entonces detenido en un hotel de Campo Imperatore, fue liberado por un grupo de élite de soldados alemanes que lograron escapar audazmente y lo llevaron a Alemania. Este rescate fue ordenado por el propio Hitler, su antiguo aliado, que quería crear un nuevo estado fascista en el norte de Italia, bajo el control del gobierno alemán. El 23 de septiembre de 1943 Mussolini regresó a Italia y proclamó el nacimiento de la “República Social Italiana”.

El 9 de septiembre de 1943, Italia era un país a la deriva, sin ningún liderazgo político o militar. Hitler utilizó esta ausencia de control para traer rápidamente miles de soldados alemanes a Italia, ocupándola de facto y declarándola “territorio de guerra”. El mando militar de las operaciones en el sur de Italia fue entregado al comandante Kesserling. La consecuencia de la ocupación fue muy fuerte: Italia entregó el control político a los alemanes y la población se vería obligada a colaborar, siendo obligada a realizar todos los trabajos pesados, incluida toda la producción agrícola e industrial. El Ejército del Norte fue disuelto y todas las armas y equipo militar fueron confiscados. Los soldados italianos, de todos los frentes operativos, en Italia o en el extranjero, intentaron regresar a sus ciudades de origen. Fueron inmediatamente arrestados en masa y desarmados por los alemanes y se les pidió que eligieran entre luchar por el ideal fascista nazi o ser internados en campos de prisioneros en Alemania. Casi todo el mundo eligió el encarcelamiento, el acoso y las atroces condiciones de vida y de trabajo en lugar de colaborar con los alemanes, que para entonces eran considerados enemigos. Italia pagaría el costo humano y económico de una guerra de la que había intentado escapar. Mientras tanto, los aliados estaban impulsando la liberación de Italia desde el sur, enfocándose en conquistar Roma primero, luego el norte, para finalmente llegar al sur de Alemania y luego a Berlín. Los bombardeos frecuentes rompieron el territorio italiano, de norte a sur, y las operaciones aliadas terrestres y marítimas tuvieron éxito, a pesar de la decidida resistencia alemana. Las tropas estadounidenses y británicas avanzaron en paralelo a lo largo de los dos lados de la península italiana, llegando rápidamente a las regiones centrales, donde Italia se estrecha y está dividida por los Apeninos.

Es en este punto donde Roma parece estar tan cerca, pero aún es intocable. El 8º Ejército luchó principalmente en Abruzzo, y estaba formado por divisiones que venían de toda la Commonwealth (Reino Unido, Nueva Zelanda, Canadá, India, etc.), estas tropas estaban comandadas por el general Montgomery. Consistía en miles de hombres bien equipados y apoyados por una enorme red logística que hacía que las operaciones de suministro fueran un proceso simple sin ningún problema aparente. Las tropas alemanas se mantuvieron firmes contra los aliados, a pesar de que eran menos en número y no estaban tan bien equipadas como las fuerzas aliadas. Los alemanes participaron en una "retirada combatida" que intentó frenar a las tropas liberadoras y dar tiempo a sus propios soldados en la retaguardia para organizar una defensa. La aproximación del invierno y el avance de las tropas angloamericanas hacia la capital, llevó a los líderes militares alemanes a considerar una estrategia de defensa que intentaría fortificar el territorio de Abruzzo, aprovechando su paisaje natural montañoso e inaccesible para frenar. por el progreso aliado. Desde el río Sangro hasta el río Garigliano, prácticamente cortando Italia por la mitad, se había puesto en marcha una rápida operación para concretar la construcción de la Línea Gustav. Entre septiembre y octubre de 1943, los soldados alemanes, que hasta entonces acababan de aparecer esporádicamente en los pequeños pueblos y aldeas de Abruzzo, se instalaron por todas partes, apoderándose de casas y lugares estratégicamente importantes, confiscando todo lo que necesitaban (víveres, vehículos, combustible, armas) y reclutar, bajo pena de muerte, a la población local para construir fortificaciones, cavar trincheras y emplazamientos de artillería. El escenario de guerra en constante evolución llevó a la evacuación de pequeños centros, con el fin de facilitar las operaciones militares alemanas.

La mayoría de los habitantes de los pueblos afectados por las estrategias alemanas se mostraron reacios a abandonar sus hogares y las pocas posesiones que aún tenían. Todo lo que no había sido ya confiscado por los alemanes se tapiaba en un área de almacenamiento debajo de las escaleras o se escondía cuidadosamente. Muchos solían salir durante el día, refugiándose en caseríos, en cuevas o bosques, para volver por la noche y dormir en su propia cama. Si inicialmente las tropas de ocupación alemanas fueron bastante tolerantes con los italianos que no cumplieron las órdenes dadas, sin embargo con el avance progresivo de las tropas británicas y con el aumento de la participación italiana en actos de sabotaje y guerra de guerrillas, los sentimientos alemanes hacia la población local empeoró y comenzaron las represalias, como tiroteos y matanzas masivas. Los actos de revuelta contra la ocupación alemana fueron habituales desde el inicio de la guerra. La Banda Palombaro, que se fundó en Chieti pero había estado operando en el área entre Palombaro y Fara San Martino desde septiembre de 1943, inicialmente se centró en el sabotaje y el espionaje, evolucionando luego como una guerra de guerrillas. Este primer grupo de partisanos enfrentó el contraataque de las tropas alemanas, y algunos patriotas fueron fusilados y muchos otros huyeron para reorganizarse en Chieti o pasar a formar parte de otros grupos partisanos. Fue en los primeros días de octubre de 1943, los días del levantamiento de los pueblos en Lanciano, donde la gente hambrienta y oprimida por los abusos alemanes se levantó y formó una rebelión armada. Era solo una breve nota a pie de página de la historia de la ocupación alemana en la ciudad, pero daba una clara señal de la tenacidad y la firme voluntad de la gente de Abruzzo de luchar por su propia libertad. Este deseo de libertad se vio incrementado por el conocimiento de que los aliados ganaban terreno y se acercaban a Abruzzo.

El 2 de octubre, las tropas aliadas entraron en Termoli, pero los alemanes se opusieron ferozmente al avance hacia el norte, que lucharon por cada centímetro de territorio y para ganar tiempo y fortificar tanto como pudieran el lado norte del Sangro. A principios de noviembre, las divisiones bajo el mando del general Montgomery ya estaban en Abruzzo. The objective of the Allies was to conquer Rome and the control of Abruzzo was crucial in creating a corridoor to bring supplies along and to reinforce the American 5th Army on the Lazio front where things had halted and were in deadlock. Parts of the British army were fighting on the Adriatic coast and others were fighting on the mountains of Abruzzo. Military operations were very difficult on the coast: the conquest of the southern territories of the Sangro took about ten days, while crossing over and reaching for the north side of the river was more complicated. The Germans had mined and blown up every bridge on the two banks, destroying the railway bridges as well as systematically destroying the Sangritana railway (connecting the coast to the mountains, and crossing the Sangro river). The adverse weather conditions of that November made the river current faster and the water level higher bridges built by British sappers, were swept away, the roads became muddy and impassable and the aircraft were not effective due to rain and clouds. Moreover, the Germans were positioned on the hills overlooking the river and from that vantage point they could control the movements of any Allied advance.

The Allied troops had already arrived in the area of the river by the 8th November, but due to troop organisation and then the bad weather conditions the attack was delayed until the 27th November. Taking advantage of the element of surprise and under cover of darkness, the battle of Sangro began. In the first days, the operations focussed on Mozzagrogna and Santa Maria Imbaro, then later towards Fossacesia and the coastline on the east, and towards Lanciano and Castel Frentano on the west. The battles then split into two directions: one northward on the coast, where the bloody battle of Ortona took place, and one towards Chieti, and the conquest of Orsogna and Guardiagrele. On the mountain sides, the German garrisons were numerous and well fortified. The Allies let the Germans intercept false communications about an imminent Anglo-American attack in the area of Alfedena, Roccaraso and Castel di Sangro, to divert attention away from the actual military operations on the coastline. The German defensive positions were then increased on the Gustav line and that area became impregnable: on the uplands machine-gun nests were placed to contrast any allied advance, foxholes were dug, fortifications and shelters were built and the territory was carefully mined. Nevertheless, some towns were liberated at the beginning of winter: Alfedena and Castel di Sangro were already under Allied control from the 24th November 1943. Other towns in the hinterland had a different destiny, they were evacuated by the Germans, ransacked, and then systematically mined and destroyed: it was the ‘scorched earth’ policy, so that the Allies would not be able to repair them, nor find supplies, or anyone who would welcome them or give information or support. There was a stalemate on this side: the operations were made difficult by a very cold and snowy winter, and the difficulty in supplying food, equipment and reinforcements. There was also a new Allied strategy which chose to concentrate the efforts in Western Europe.

The Italian campaign was moved to the background while preparing for the landing in Normandy. Soldiers were then moved, means and founds used differently, and the Anglo-Americans faced a period of struggle on the Gustav Line. The Allies did not advance and the front would only move forward between the end of May and the beginning of June 1944, when the German Army retreated from The villages of Majella and Upper Sangro, after the Germans defeat at the long and bloody Battle of Cassino. This was the definitive breakthrough of the Gustav Line and by June 1944 the whole territory of Abruzzo had been liberated. Villages were mostly reduced to rubble and often, when Allied troops arrived they could only find ruins and local people slowly coming back to what once were their houses, worn out by hunger and abuse. But they could also find the joy of a people who had just been freed and wanting to rebuild their homes and their lives. The same people who never surrendered during the long months of German occupation, who tried to counter it by passive resistance, by sabotage and in some cases, with proper guerrilla actions. The Allies were often supported by the local population in military operations: many, mostly young men, volunteered to help the Anglo-American fighting in places where German soldiers still had their garrisons. They offered to guide them, fight with them, to be with them on the front-line. The story of The Majella Brigade is emblematic: its first group was located in Casoli Castle, where the allied command had located to better manage operations on the mountain side. Some were intellectuals who wanted to fight for democracy, others just citizens from every social standing who fought for freedom and for their territory. Leading these volunteers was the Lawyer, Ettore Troilo, who negotiated with Major Wigram, in charge of the allied base of Casoli, and who allowed these Italians to fight alongside and support the British troops. The courage and dedication of the volunteers of the Majella Brigade would win the admiration and trust of the allied command, and they would become legendary there were many requests to enlist in the Voluntary corps of Majella, and not only from the young men from towns in Abruzzo.

As this group of extraordinary partisans advanced with the Allies northward, liberating Marche, Emiglia Romagna and Veneto, other men from these liberated areas joined this group of fighters. The Majella Brigade was the only partisan group honoured with the gold medal for military merit. In the early 1940’s Abruzzo was the location for several internment camps for citizens of hostile nations (France, Great Britain, Poland, Jews, political prisoners, Slavic etc.,) and people not unwanted by the Fascist regime. The 15 camps were deployed across the 4 provinces, chosen by the regime because of the geographical layouts of the region, mainly mountainous with dirt roads, and because the local population was less likely to be interested in political and social issues and rather inclined to accept the government directives. The camps were not in any measure comparable with the German ones, but more like buildings where you would serve a period of imprisonment.

Along the Abruzzo segment of the Gustav line we find two towns which hosted internment camps, one being in Lanciano (female) and one in Casoli (male). In other villages such as Paglieta, Castel Frentano, Atessa, Torricella Peligna, Alfedena, Ateleta and Castel di Sangro, there were facilities to accommodate people with compulsory residency, often private houses. The internees initially lived in fairly harsh conditions, but not inhumane, they were limited in their freedom of movement and expression. Unfortunately as years went by the conditions of living in those buildings became harder and harder, due to overcrowding and the lack of food supplies for the prisoners, caused above all by the rise of new racial laws. Some of the interned were moved to German camps, some others were moved elsewhere or even died. Some resisted despite their suffering and regained their freedom after the armistice and the escape of the government (8 September 1943), when the camps were closed. Some of the released internees joined the partisan fight against the Germans. An aside note must be reserved for “Camp 78” in Fonte d’Amore, near Sulmona, which held about three thousands British soldiers, which came mainly from military operations in Africa. After the armistice these prisoners escaped, trying to make for the frontline to rejoin the Allied troops which were advancing from southern Italy. Every town and every farmhouse concealed prisoners who received help and support from the local communities, despite the death penalty notice for anyone who offered them support. Many managed to reach the liberated territories under the command of the Allies, after a long and dangerous march from Sulmona to Casoli, where the Allied command was located. Every year, the journey of this courageous undertaking is remembered through the three days of the “Freedom Trail”, which starts in Sulmona on the 25th April and arrives in Casoli on the 28th, involving the two provinces (L’Aquila and Chieti) about which we are narrating the story. On the following pages you will find the story of the events lived by men and women of Abruzzo, by the Germans and Allied troops, by partisans and prisoners, during the long and cold winter of 1943-1944, and the tale of the places where they lived, fought and died.


Battle of the Bernhardt Line, 5 November-17 December 1943

The battle of the Bernhardt Line (5 November-17 December 1943) saw the Allies capture the mountains that guarded the &lsquoMignano Gap&rsquo, on the approaches to the main Gustav line positions behind the Garigliano and Rapido Rivers after a series of costly infantry assaults (Italian Campaign).

The Bernhardt Line was an outlying spur of the main German defensive position south of Rome, the Gustav Line. The two lines both began at the mouth of the Garigliano River, but the main line then followed the river inland to the junction with the Rapido then heading north up that river to Cassino. The Bernhardt Line followed a line further to the east, and linked a series of strongly defended mountains - Monte la Difensa, Monte Camino, Monte Lungo and Monte Sammucro - that acted as an outer shield to the Rapido valley. They protected the Mignano Gap, the best route to Cassino and the entrance to the Liri Valley, which in turn was the best route for an Allied advance on Rome. Some sources also suggest that the defences along the Sangro River on the Adriatic coast were part of the Bernhardt Line, but they are probably better seen as the outlying defences of the eastern part of the Gustav Line. However the British attack on the Sangro took place at the same time as the second Allied assault on the Bernhardt Line. In some areas the Bernhardt Line also ran very close to the Barbara Line, the previous German defensive position, and the Allied attacks don&rsquot neatly form into a series of attacks on the individual lines - the British on the Allied left reached the Bernhardt Line while the Americans on the right were still facing the Barbara Line, but the Fifth Army plan of attack at the start of November had been designed to penetrate both lines on the right.

The Mignano Gap was a six mile long mountain pass, protected on both sides by 3,000ft high mountains that had been built into the German defensive system. Highway 6, the best route from Naples to Rome, ran through the gap. From the Allied point of view the first high ground was a wedge shaped area between the gap and the upper Volturno, peaking at Monte Cesima (this appears to have fallen between the Barbara and Bernhardt Lines). On the left there was a more triangular area of high ground, with Monte Camino on the left and Monte Difensa on the right facing the Allied positions, and Monte Maggiore at the rear, all forming part of the main Bernhardt Line. A series of scattered peaks were located in the middle of the gap, overlooking the highway, with the circular Monte Rotondo on the right and the longer Monte Lungo on the left. To the north of these positions was the town of San Pietro, at the foot of Monte Sambucaro. The line ran across a mountain pass between Monte Sambucaro and the Monte Cesima area. It then ran across the mountains bordering the upper Volturno, running to the north of Venafro and joining the Barbara Line at Pozzilli.

By now the Italian theatre was losing out to Operation Overlord. In November the experienced British 7th Armoured Division and most of the American 82nd Airborne Division were removed from Italy and moved to Britain ready to fight in Normandy. They were replaced by the US 1st Armored Division and the 1st Special Service Force, a specially trained US-Canadian mountain warfare unit. The 2nd Moroccan Infantry Division arrived in December 1943.

The first attack towards the Bernhardt Line began on 31 October. On the left the British 56th Division attacked Monte Camino on 5 November. The British made slow progress up the mountain, and were able to fight off three German counterattacks by the 15th Panzer Grenadier Division on 8 November. By 10 November the British attack was running out of steam. On 12 November General Templer was prepared to put his third brigade into the fight, but Clark didn&rsquot believe that the mountain could be held, and suggested a temporary retreat. The British pulled back on the night of 14 November.

To the right the US 3rd Infantry Division had attacked the Barbara Line on 31 October, bypassing Presenzano and heading directly for Mignano which quickly fell. The division then attacked Monte la Difensa, but after ten days the attack had to be abandoned.

Further to the right the Allies had more success. On the night of 2-3 November the 34th and 45th Divisions waded across the Volturno. The 45th Division captured Venafro and the 34th Division took Pozzilli, giving the Allies control of the upper Volturno valley. The Germans still held Monte Cesima and the area of high ground between the Volturno and the Mignano Gap, but this area was now surrounded on three sides by Allied troops. On 4 November the US 3rd Division attacked Monte Cesima from the south. The III Battalion of the German VI Paratroop Regiment counterattacked, but was unable to push the Americans back and by 5 November Monte Cesima was firmly in Allied hands. This brought the 34th and 45th Divisions through the Barbara Line and up to the Bernhardt Line.

General Truscott, commander of the 3rd Division, took advantage of the advances on the right, and sent some of his men around into the 45th Division sector to attack Monte Rotondo from the east. The 30th Infantry then attacked the mountain from the east, and captured it on 8 November.

Further to the Allied right the US 6th Corps managed to push the German 305th Infantry Division back around Monte Pantano, in the mountains to the north of Pozzilli. On 8 November the Germans moved the 26th Panzer Division into the mountains, where it took over the right-hand part of the 305th Division&rsquos sector. Between 11-16 November the 29th Panzer Grenadiers was also moved to the front, replacing the 3rd Division in the Mignano Pass and on Mount Sambucaro (also known as Mount Sammucro), to the north of the gap.

By 13 November Clark was worried that his army was being destroyed by the constant series of attacks, and asked Alexander for permission to pause before some of his divisions were damaged beyond repair. Alexander gave his permission, and on 15 November the Allied offensive came to a halt. The Allied divisions were given two weeks to recover from the series of battles that had moved them from Salerno to the Bernhardt Line.

The second attack was part of a larger and rather over-optimistic Allied plan. This was to start with an Eighth Army offensive on the Adriatic Coast that was to cross the Sangro Line, break the Gustav Line and reach Pescara, and then advance up the Pescara Valley to threaten Rome from the north-east. The Fifth Army would then join in with an attack that would break the Bernhardt Line and the Gustuv Line and take the advancing troops into the Liri Valley. Finally two divisions would land at Anzio, and the two prongs of the Fifth Army attack would trap the retreating Germans.

The offensive began on 20 November with an Eighth Army attack on the Sangro positions. The Sangro was in flood, and the approaches were soft and muddy. The British 78th Division had to build a road across half a mile of swamp to the edge of the river before they could build a bailey bridge. They then had to build a road off the river bank, all the time under heavy German fire. After two days the bridge was completed, and the German 65th Infantry Division was almost wiped out. The weather then intervened - more heavy rain caused the Sangro to rise again, and the British bridges were washed away.

Montgomery was forced to pause until 27 November, when the weather allowed him to get the 8th Indian Division and 2nd New Zealand Division across the Sangro. The Germans had also moved two fresh divisions to the area, one from Mignano and the other from the north of Italy. Another bitter battle was fought along the Moro River, starting on 4 December, and it took the British a month to reach the outskirts of Ortona. By this point the British had penetrated into the Gustav Line and the Germans were determined to hold on for as long as possible. The resulting battle of Ortona (20-28 December 1943) saw the Canadians successfully capture the heavily defended town, but also effectively brought the Eighth Army offensive to an end.

The main Fifth Army attack began on 1 December. The first targets were the mountains to the left of the gap, Monte Camino and Monte la Difensa. The battle began with a massive aerial and artillery bombardment of the two positions, with 900 bombing runs and tens of thousands of rounds fired over two days.

On the night of 1-2 December the British 46th Division took Calabritto, at the southern foot of Monte Camino.

The main offensive began on the night of 2-3 December. The British 56th Division attacked Monte Camino for the second time, and reached the summit during the night. They were pushed off the summit twice by German counterattacks, but took the highest peak on 6 December, and after five days secured the position.

Monte la Difensa and Monte Maggiore were attacked by the US 2nd Corps. The attack started with a bombardment by 925 guns, including a new 8in howitzer. The Germans on the mountains were fairly secure in their stone defences, but they were cut off from the rest of the German army.

Monte la Difensa was attacked by the 1st Special Service Force, a US-Canadian mountain warfare unit, that found an unexpected route to the top, ambushed the garrison, and then fought off a series of counterattacks. The Germans finally began to withdraw on the afternoon of 8 December, after the British secured Monte Camino.

The final part of this triangular area of high ground, Monte Maggiore, was taken by the 142nd Infantry Regiment, US 36th Division, with the support of an effective artillery bombardment.

The next objective was Monte Lungo, the last mountain in the middle of the gap, and the village of San Pietro, to the north. The Allies were confident that these positions would fall quite easily, and so the newly arrived 1st Italian Motorized Group were given the task of taking the mountain, while the US 36th Division attacked San Pietro. The attacks began on 8 December, and it quickly became clear that neither position would be easy to take. The Italians were repulsed by noon, losing 84 dead, 122 wounded and 170 missing from their 1,700 men. The 36th Division became involved in a long, costly battle at San Pietro which dragged on to the night of 16-17 December, when the Germans withdrew after Monte Lungo was finally captured.

With the mountains in the heart of the Bernhardt Line now in Allied hands, the Germans withdrew to the Gustav Line. The Allies still had to fight a few more battles to move all the way up to the Rapido, but the last mountain east of the river was abandoned after it was surrounded on three sides by Allied troops.


The Auditorium of the Old Burgtheater (1888-89)

This was an important commission for Klimt's early career: the Vienna city council asked Klimt and his partner Franz Matsch to paint images of the old Burgtheater, the city's opera house - built in 1741 and slated for demolition after its replacement was finished in 1888 - as a record of the theater's existence. Unlike Matsch's counterpart to this picture, which shows the stage of the Burgtheater from a seat in the auditorium, Klimt's treatment does the exact opposite - a strange choice, but one that is quite significant architecturally, as it shows the full arrangements of loges and auditorium floor seats along with the ceiling decoration. It is typical of the academic style of Klimt's early work, and of the influence on him of Hans Makart.

When word of this commission was leaked to the public, many people begged Klimt to insert their portraits, however small, into the picture through special sittings with the artist, as being immortalized on canvas as a regular attendee at the Burgtheater constituted a tangible emblem of one's social status. As a result, the painting serves not only as a valuable record of the theater's architecture, but also essentially as a catalog of the city's political, cultural, and economic elites - over 150 individuals in all. Among the audience members are Austria's Prime Minister Vienna's Mayor the surgeon Theodor Billroth the composer Johannes Brahms and the Emperor's mistress, the actress Katherina Schratt. Though the subject is appropriate for a history painting, its dimensions (the width, its longest side, measures less than 37 inches) are diminutive, making the precision of Klimt's individual portraits all the more impressive. Critics at the time agreed, as Klimt was awarded the coveted Emperor's Prize in 1890 for this painting, which significantly raised his profile within the Viennese art community, and a flurry of other important public commissions for buildings on the Ringstrasse soon followed.

Pallas Athene (1898)

Though the Secessionists were known as a group that attempted to break with artistic traditions, their relationship with the past was more complex than a simple forward-looking mentality. Klimt, along with many of his fellow painters and graphic artists, cultivated a keen understanding of the symbolic nature of mythical and allegorical figures and narratives from Greece, Rome, and other ancient civilizations. With his soft colors and uncertain boundaries between elements, Klimt begins the dissolution of the figural in the direction of abstraction, that would come to full force in the years after he left the Secession. This painting exudes thus a sensory conception of the imperial, powerful presence of the Greco-Roman goddess of wisdom, Athena, and the inability of humans to full grasp that, rather than a crisp, detailed visual summation of her persona.

Also significantly, the hazy quality of the image allows Klimt to emphasize the goddess' androgynous character, a blurring of gender identity that was featured in ancient descriptions and depictions of her, and explored by many other artists and cultural luminaries at the turn of the century. She is dressed in the military regalia that traditionally identifies her as a warrior and the protector of her eponymous city, Athens - qualities normally associated with masculinity. Only the strands of hair that thinly drape down from each side of her neck (and almost blend with the golden color of her helmet and breastplate) give a hint as to her femininity. Barely visible at the left side of the painting, she holds the nude figure of Nike, representing victory, arguably the only clear feminine reference in the work.

The haziness evokes the contemporaneous exploration of dreams by Sigmund Freud, whose seminal work on the subject would be published in Vienna just two years later. It is tempting to read Klimt's painting in the context of Freud's view of dreams as the fulfillment of wishes, which might suggest that the powerful, imperious woman is the object of male desire, but also potentially that the traditional feminine persona must be costumed in order to attain such powerful status.

Medicine (1900-01)

In 1894, Klimt was commissioned by the Ministry of Culture to provide paintings for the new Great Hall of the University of Vienna, recently constructed on the Ringstrasse. Klimt's job was to paint three monumental canvases concerning the themes of Philosophy, Medicine, and Jurisprudence, respectively. By the time Klimt began painting the canvases four years later, however, he had joined the Secession and abandoned the naturalism of the Old Burgtheater to challenge the conventional subject matter. The overarching theme that was supposed to unify the three University paintings was "the triumph of light over darkness," within which Klimt was granted a free hand. None of the finished products, however, conveys this theme with any degree of clarity. Medicamento, the second of the three to be unveiled, was the canvas that caused the most controversy.

This detail from Medicamento shows the figure of Hygeia, the mythological daughter of the god of medicine, who was located at the bottom center of the canvas and identified by an accompanying snake and the cup of Lethe. Above Hygeia rose a tall column of light, to the right of which rose a web of nude figures intertwined with the skeleton of Death. To the other side of the light column floated a nude female whose pelvis was thrust forward, while below her feet floated an infant (to whom she might have just given birth) wrapped in a swath of tulle. The imagery provoked a storm of criticism on two levels. First, faculty and Ministry officials charged that it was pornographic, particularly the female with the thrusting pelvis - thereby demonstrating the stodginess of Vienna's cultural community. Second - perhaps a more valid argument - the painting did nothing to illustrate the themes of medicine, either as a preventative or healing tool. The acrimonious response to Klimt's works eventually prompted him, in 1905, to buy back the three works for 30,000 crowns with the help of his patron August Lederer, who received Philosophy in return.

Klimt's work proves difficult to decipher, and it appears that one of his goals with the painting was to show the ambiguity of human life, simultaneously representing the themes of birth and death. In some ways, it proves highly ironic, as Vienna at the time was one of the major centers of medical research: along with Sigmund Freud, who had just published The Interpretation of Dreams (1899), it was home to the pioneering abdominal surgeon Theodor Billroth. In this respect, Medicamento demonstrates how, despite the great inroads the Secession had made in the four years since its founding, the movement had not decisively overturned conservative attitudes towards modern art in Vienna. For Klimt, the entire affair represented an ultimate public humiliation and rejection he did not exhibit in Vienna for five years after 1903, and he swore off official commissions and withdrew to take on only private portrait commissions or landscapes for the remainder of his career. His trio of University paintings, born into a firestorm of controversy, met their own fiery fate as they found their way into the collections of Jews and became three of Klimt's many works confiscated by the Nazis. They were incinerated in May 1945 inside the Schloss Immendorf, the lower Austrian castle where they had been stored, by retreating SS troops.


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